Titan, de grootste maan van Saturnus, is de enige maan in ons zonnestelsel met een noemenswaardige atmosfeer. Wolken van ethaan of methaan zweven boven het oppervlak, soms valt er een buitje motregen en daarnaast wil het nog wel eens flink onweren op Titan. Wetenschappers hebben nu een nieuw soort wolk ontdekt, die overeenkomt met cirruswolken op aarde.

Carrie Anderson en Robert Samuelson van NASA’s Goddard Space Flight Center in Greenbelt beweren dat er dunne, witte wolken met ijsdeeltjes boven het oppervlak van Titan zweven. Zij vonden deze wolken met de infraroodspectrometer van NASA’s Cassini-ruimtesonde. De Titaanse atmosfeer heeft een bruine kleur, waardoor de parelwitte ijsdeeltjes van de sluierwolken goed te zien zijn.

“Dit is de eerste keer dat we meer te weten zijn gekomen over deze wolken”, zegt Samuelson. “Voorheen kregen we vooral veel informatie binnen over de gassen in de atmosfeer van Titan, maar niet zoveel over hoge wolken.”

Des te meer wetenschappers te weten komen over Titan, des te meer lijkt deze maan op de aarde. “We onderzoeken op dit moment op welke gebieden de wolken op Titan van aardse wolken verschillen”, zegt Samuelson. “En natuurlijk waar er overeenkomsten zijn.”

Het duurt nog een tijdje om alles te weten te komen over de atmosfeer van Titan. Een seizoen op deze maan van Saturnus duurt maar liefst zeven aardse jaren. Pas in 2017 start de zomer in het noorden en de winter in het zuiden. Wetenschappers gaan bekijken wat voor effect de wisseling van de seizoenen heeft op de atmosfeer van Titan. Wellicht worden er nog mooie geheimen ontrafeld.