Waarschijnlijk leed de beer aan elefantiase: een infectie die nog niet eerder bij beren is gerapporteerd.

Dat melden onderzoekers van de universiteit van Edinburgh. Zij hebben de beer geopereerd en konden maar één ding doen: de tong in zijn geheel verwijderen. Tijdens een vier uur durende operatie werd zo’n drie kilogram aan weefsel weggehaald. De beer is nog aan het herstellen, maar de artsen verwachten dat hij er weer helemaal bovenop komt. “Nu zal hij in staat zijn om veel comfortabeler te eten, in natuurlijkere houdingen te slapen en kan hij zich veel vrijer bewegen,” zo vertelt Caroline Nelson, één van de verpleegsters die tijdens de operatie assisteerde.

Veelbewogen leven
De onfortuinlijke beer – Nyan htoo – is nog jong, maar heeft al een veelbewogen leven achter de rug. Als klein beertje werd hij door monniken in Myanmar uit de handen van stropers gered. Kort daarna werd duidelijk dat de beer aan een mysterieuze ziekte leed die ervoor zorgde dat zijn tong enorm werd. In 2016 volgde een operatie waarbij al enig weefsel werd verwijderd. Nyan htoo herstelde, maar kort daarna begon de tong weer op te zwellen.

De beer tijdens de operatie. Afbeelding: University of Edinburgh.

Operatie
In juni van dit jaar werd duidelijk dat de enorme tong de kwaliteit van leven van de beer aantastte. Inmiddels was de tong al zo groot geworden dat de beer deze over de grond met zich mee moest slepen. Op dat moment besloten artsen in te grijpen. Er werd een internationaal team van chirurgen ingezet om de beer te helpen. En met succes dus.

Onderzoekers hebben het verwijderde weefsel uitgebreid bestudeerd en denken nu tevens te weten waarom de tong van de beer zo opzwol. Waarschijnlijk is de zwelling veroorzaakt door elefantiase (ook wel olifantsziekte genoemd): een infectie die door muggen wordt overgedragen. De infectie komt vrij vaak voor onder mensen in Myanmar, maar is nog niet eerder bij beren vastgesteld.