Lange tijd dachten wetenschappers dat de Torosaurus en Triceratops twee verschillende soorten dinosauriërs waren. Dit is niet waar. Uit nieuw onderzoek blijkt dat beide dinosauriërs één soort waren, waardoor de Torosaurus definitief uit de encyclopediën verdwijnt.

Paleontologen dachten dat de Torosaurus een groter nekschild had dan de Triceratops. Onterecht, want paleontologen John Scannella en Jack Horner van de Montana staatsuniversiteit beweren dat Torosauriërs gewoon volwassen Triceratops waren.

Het misverstand is goed te verklaren, want jeugdige dinosauriërs zagen er niet uit als miniatuurversies van volwassen dino’s. Ze waren heel anders. Wanneer een dino volwassen werd, veranderde zijn schedel radicaal. Hierdoor lijken Torosauriërs en Triceratops twee soorten, maar eigenlijk zijn het verschillende groeifases van één dinosaurussoort.

“Helaas kunnen we geen levende Triceratops observeren, waardoor we de groeifase van baby tot volwassene missen”, zegt Scannella. “Toch krijgen we een goed beeld van deze fase door fossielen te combineren. Om een volledig beeld te krijgen, zijn veel verschillende fossielen van individuen nodig.”

Scannella hoopt dat paleontologen in de toekomst niet te snel beweren dat ze een nieuwe dinosaurussoort hebben ontdekt. Het is goed om rekening te houden met de ontwikkelingsfysiologie (ontogenie) van de dinosaurus.

De Triceratops leefde in het late Krijt in het huidige Noord-Amerika. Van alle Ceratopidae had de Triceratops het langste nekschild. Het schild kon gemakkelijk een lengte van enkele meters bereiken.