Als het aan de president-elect ligt, gaat NASA zich niet langer bezighouden met het monitoren van de aarde en ons klimaat, maar zich puur richten op verkenning van de ruimte.

Wie aan NASA denkt, denkt waarschijnlijk aan allerlei spannende ruimtemissies. Astronauten die de maan bezoeken en experimenten uitvoeren in het internationale ruimtestation. Maar ook rovers die rondrijden op Mars en sondes die langs Pluto scheren, rondjes cirkelen rond Jupiter of Saturnus of zelfs reeds ons zonnestelsel verlaten hebben. En dat is terecht, want de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie mag al die prachtige missies op haar naam schrijven.

De aarde
Maar NASA doet meer dan dat. Zo houdt de ruimtevaartorganisatie zich ook bezig met aardwetenschappen en monitort – onder meer met behulp van satellieten – onze eigen planeet met al haar wel en wee. Zo doet NASA veel onderzoek naar het weer en klimaat op aarde en monitort het de ijskappen.

Eén van de onderzoeken van NASA is Operation IceBridge. Deze operatie loopt al acht jaar en moet vastleggen hoe het ijs reageert op veranderingen in het poolgebied. Vorige maand bleek nog uit dit onderzoek dat het Noordpoolgebied het dikke en oude zee-ijs - dat het juist nu zo hard nodig heeft - verliest. Afbeelding: NASA / Jeremy Harbeck.

Eén van de onderzoeken van NASA is Operation IceBridge. Deze operatie loopt al acht jaar en moet vastleggen hoe het ijs reageert op veranderingen in het poolgebied. Vorige maand bleek nog uit dit onderzoek dat het Noordpoolgebied het dikke en oude zee-ijs – dat het juist nu zo hard nodig heeft – verliest. Afbeelding: NASA / Jeremy Harbeck.

Geen subsidie meer
Maar momenteel houden alle wetenschappers die zich binnen NASA met die aardwetenschappen bezighouden, hun hart vast. Want hun baan lijkt op de tocht te staan nu Trump – middels zijn adviseur Bob Walker – heeft laten weten dat deze tak van NASA als het aan hem ligt niet langer op subsidie hoeft te rekenen. In plaats van naar onze eigen planeet te staren, zou NASA zich louter en alleen op de verkenning van de ruimte moeten richten. De aardwetenschappen zouden bij een andere Amerikaanse organisatie moeten worden ondergebracht. Wetenschappers reageren verbolgen. Dr. Christian Downie, verbonden aan de universiteit van New South Wales en expert op het gebied van energievraagstukken en klimaatbeleid noemt het voorstel van Trump “schandalig”. “Oog in oog met de ernstige dreiging van klimaatverandering heeft president-elect Trump besloten dat hij liever minder over het onderwerp weet dan meer.”

“Het onderzoek van NASA is van cruciaal belang voor het monitoren van temperaturen, ijs, wolken, de zeespiegel, orkanen en het koolstofdioxideniveau wereldwijd”

Data
En ook Professor Pete Strutton, verbonden aan het Institute for Marine and Antarctic Studies aan de Universiteit van Tasmanië maakt zich zorgen. Als Trumps plannen doorgang vinden, is dat namelijk een enorme aderlating voor de klimaatwetenschap. Hij wijst erop dat NASA’s satellieten een breed scala aan zaken op aarde in de gaten houden. “Ze monitoren veranderingen in het klimaat terwijl deze zich manifesteren in de watertemperatuur en temperatuur op het land, de zeespiegel, de massa van de ijskappen, zee-ijs,” somt hij op. “De kwaliteit van die gegevens is afhankelijk van continuïteit. Stoppen met deze satellietmisies of ze doorschuiven naar een andere Amerikaanse afdeling of aannemen dat andere landen ze wel overnemen, zal ertoe leiden dat deze onderzoeksprogramma’s stoppen, onderbroken of verbroddeld worden.” Dr. Megan Saunders, verbonden aan de School of Geography Planning and Environmental Management en het Centre for Biodiversity and Conservation Science aan de universiteit van Queensland, voegt toe: “Het onderzoek van NASA is van cruciaal belang voor het monitoren van temperaturen, ijs, wolken, de zeespiegel, orkanen en het koolstofdioxideniveau wereldwijd. Zonder die informatie zijn we niet goed in staat om te reageren op klimaatrampen, zoals hittegolven, cyclonen en overstromingen aan de kust.”

Een foto van de tropische storm Otto, gemaakt door NASA's Terra-satelliet. Afbeelding: Jesse Allen / LANCE.

Een foto van de tropische storm Otto, gemaakt door NASA’s Terra-satelliet. Afbeelding: Jesse Allen / LANCE.

Klimaatverandering wordt niet serieus genomen
Weer anderen vinden met name de reden waarom Trump deze onderzoekstak van NASA af wil nemen, zorgwekkend. Walker noemt het klimaatonderzoek van NASA ‘gepolitiseerd’. Hij bedoelt daarmee dat politici van invloed zijn op de onderzoeksresultaten en trekt daarmee die resultaten ernstig in twijfel. Heel verrassend is dat natuurlijk niet. Eerder stelde Trump al dat klimaatverandering een ‘hoax’ was. Na zijn verkiezing is hij daar wel iets op teruggekomen. Zo liet hij eerder deze week weten dat er wel enig bewijs is dat er een verband is tussen klimaatverandering en menselijke activiteiten. Maar nog steeds zou ongeveer de helft van de klimatologen twijfelen of de klimaatverandering wel door mensen wordt veroorzaakt, zo tekende The Guardian uit de mond van Walker op. Onzin, zo stelt dr. John Cook, onder meer gespecialiseerd in klimaatcommunicatie en verbonden aan de universiteit van Queensland. “Verschillende onderzoeken hebben – onafhankelijk van elkaar – ontdekt dat rond de 97 procent van de klimatologen het erover eens zijn dat mensen klimaatverandering veroorzaken.” Saunders voegt toe: “Door NASA geen subsidie meer te geven, zijn we minder goed in staat om met klimaatverandering om te gaan en het geeft een boodschap af: dat klimaatverandering niet serieus wordt genomen.”

“Het tijdperk van de fossiele brandstoffen loopt ten einde en Trump kan daar niks aan veranderen”

Verplaatsing
“Ze (de regering, red.) hopen natuurlijk dat de roep om actie afneemt als de wetenschap weggemoffeld wordt,” stelt emeritus professor Ian Lowe, eerder verbonden aan de Griffith University. Maar professor Peter Newman, gespecialiseerd in duurzaamheid en verbonden aan de Curtin University, ziet dat niet gebeuren. “Klimaatwetenschap kan niet meer door politieke leiders gestopt worden. Het tijdperk van de fossiele brandstoffen loopt ten einde en Trump kan daar niks aan veranderen. De plek die Trump in de geschiedenis in gaat nemen, zal vergelijkbaar zijn met die van de laatste Romeinse keizer die op een muur in Constantinopel staat en toekijkt hoe de islamitische soldaten zijn vergane stad bestormen. Wetenschap en innovatie zal uitwijken naar andere delen van de wereld.” Bijvoorbeeld het door Trump zo gevreesde China.

Dr. Helen McGregor, verbonden aan de School of Earth Sciences and Environmental Sciences aan de universiteit van Wollongong, kan er afsluitend kort over zijn. “Wat hier gepolitiseerd wordt, is niet de wetenschap, maar het verhaal dat de wetenschap vertelt, namelijk dat de planeet opwarmt. Let’s not shoot the messenger.”