ASTRONOMIE  De ster Betelgeuze in het sterrenbeeld Orion is een gigantische rode reus. De ster is 600 keer groter dan de zon en geeft 100.000 keer meer energie af. Wetenschappers hebben het oppervlak van de grote ster gefotografeerd en zagen twee reusachtige heldere vlekken op Betelgeuze.

De heldere vlekken ontstaan door opstijgend heet gas. Dit gas komt uit het inwendige van Betelgeuze en zoekt een weg naar buiten. Overigens is heet relatief: de ster heeft een oppervlaktetemperatuur van 3.000 graden Celsius, terwijl de hete vlekken een temperatuur hebben van 3.500 graden. Onze zon is met een oppervlaktetemperatuur van 6.000 graden Celsius veel warmer. Dit komt o.a. doordat de zon compacter is en dat inwendige hitte gemakkelijk en snel ‘buiten’ komt.

De twee heldere vlekken zijn erg groot. De breedte is minimaal gelijk aan de afstand aarde – zon, oftewel 150 miljoen kilometer! Dit is niet de eerste keer dat de ster Betelgeuze wordt gefotografeerd. Toch is de nieuwste opname wel de helderste en scherpste foto tot nu toe van de ster.

De foto is gemaakt met de interferometer IOTA in Arizona. De interferometer keek in infraroodlicht naar de ster. Normale telescopen kunnen geen duidelijke foto’s maken van sterren. Een ster ziet er dan gewoon uit als een stipje. Een interferometer splitst een lichtbundel en deze wordt via een aantal spiegels weer bijeen gevoegd. Als het pad van de ene bundel langer is dan de andere treedt er interfentie op.