Wetenschappers hebben met behulp van NASA’s Kepler Space Telescope twee nieuwe planeten ontdekt die rondom dezelfde ster draaien. De planeten zijn qua massa vergelijkbaar met Saturnus. De onderzoekers vermoeden bovendien dat zich in dit stelsel nog een derde, veel kleinere planeet ophoudt. Deze is iets groter dan de aarde en draait in 1.6 dagen rondom de moederster.

De twee grote planeten hebben voorlopig de naam Kepler 9b en Kepler 9c gekregen. Daarmee zijn ze vernoemd naar de moederster die Kepler-9 heet. De ster en planeten staan op ongeveer 2300 lichtjaar van de aarde.

Zwaartekracht
Kepler-9b draait in iets meer dan negentien dagen rondom de ster heen. Kepler-9c doet er 39 dagen over. Beide planeten gaan met regelmatige intervallen sneller en langzamer. Dat wijst erop dat ze met hun eigen zwaartekracht elkaars baan beïnvloeden.

Gesteente
Toen de astronomen de planeten nog eens van dichterbij bekeken, merkten ze dat er nog een signaal was. Het lijkt erop dat het gaat om een derde planeet die in 1.6 dagen tijd rondom Kepler-9 draait. Deze derde planeet zou qua massa anderhalf keer zo groot zijn als de aarde en niet uit gas, maar gesteente bestaan.

Warm
Als blijkt dat het waargenomen signaal echt een planeet is, dan gaat het om een zogenaamde superaarde. De kans dat de mens deze koloniseert, is echter klein. De planeet draait zo dicht om de ster heen dat het er met 1900 graden Celsius goed warm is.

Kepler werd in maart gelanceerd en moet op zoek naar planeten buiten ons zonnestelsel. De vondst van deze planeten en ster is opzienbarend en komt in een week vol astronomisch nieuws: eerder ontdekten astronomen ook al een planetenstelsel bestaande uit één ster en zeker vijf (mogelijk zelfs zeven) planeten.

Een artistieke impressie van de ontdekking. Afbeelding: NASA