Wetenschappers hebben 2 planeten ontdekt die ondanks het feit dat hun ster ze ‘opat’ nog in redelijk goede staat zijn.

De twee planeten (KOI 55.01 en KOI 55.02) zijn ongeveer net zo groot als de aarde. De ster – waar ze extreem dicht omheen cirkelen – is stervende en inmiddels het moment waarop hij veranderde in een rode reus al lang gepasseerd.

‘Opgegeten’
De stervende ster (KOI 55) is in zijn doodsstrijd vele malen groter geworden. En tijdens dat opzwellen heeft hij ook de planeten als het ware opgeslokt. Einde verhaal, zo dachten wetenschappers altijd. Maar het tegendeel blijkt waar te zijn. Want de planeten rondom de ster zijn nog in redelijk goede staat: hun kern is nog intact.

WIST U DAT…

…Kepler onlangs de kleinste exoplaneten ooit ontdekte?

Afgenomen
Het meest opvallende is nog wel dat de planeten de ‘aanraking’ met hun ster niet alleen overleefd hebben. Ze hebben de ster ook van een deel van zijn buitenste lagen ontdaan. “Ik vind het ongelofelijk fascinerend dat we na honderden jaren in staat te zijn geweest om enkel naar de buitenkant van sterren te kijken, nu eindelijk ook de binnenkant kunnen bestuderen,” stelt onderzoeker Elizabeth Green.

In de ‘maag’
Voor de wetenschappers is het echt een verrassing planeten in de ‘maag’ van een stervende ster aan te treffen. Planeten kunnen de dood van hun ster blijkbaar overleven. En die conclusie heeft flinke implicaties. Ook voor onze situatie. Want ook onze ster zal op een gegeven moment het loodje leggen. “Wanneer onze zon opzwelt en een rode reus wordt, zal deze de aarde opslokken,” voorspelt onderzoeker Elizabeth Green. “Als een kleine planeet als de aarde één miljard jaar in zo’n omgeving moet verblijven dan verdampt deze gewoon. Enkel planeten met een massa die veel groter is dan die van de aarde – zoals Jupiter of Saturnus, kunnen het overleven.”

De bijzondere planeten KOI 55.01 en KOI 55.02 gaan tevens de boeken in als de kleinste planeten die ooit rond een actieve ster (die niet onze ster is) zijn aangetroffen. Meer over de planeten en ster is terug te vinden in het blad Nature.