BIOLOGIE  Wetenschappers hebben ontdekt dat de wateren rondom Groot-Brittannië niet één, maar twee soorten orka’s herbergen. De orka’s verschillen niet alleen qua voeding en eetgedrag, maar ook qua uiterlijk sterk. Het lijkt er dan ook op dat de orkasoort zich binnenkort in tweeën splitst.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het blad Molecular Ecology en houden de gemoederen bezig. “Het is spannend om te weten dat er twee verschillende types orka’s in de wateren rondom Engeland huizen,” vindt onderzoeker Andy Foote. “Orka’s zijn niet echt dieren die we regelmatig in Engeland aantreffen, maar we blijken nu wel twee soorten in onze wateren te hebben.”

De orka’s verschillen sterk. Ze eten op een andere manier en de mannetjes van de ene soort zijn zo’n 1,8 meter langer. De verschillende verschijningsvormen van de orka zijn eerder wel in de Stille Oceaan en op Antarctica aangetroffen. De orka’s vervullen op deze manier hun rol in de ecosystemen. In de wateren rondom Engeland is dit fenomeen echter helemaal nieuw.

Foote en zijn collega’s onderzochten de tanden van orka’s die in de laatste tweehonderd jaar gevonden zijn. Daarbij viel het op dat de tanden van de ene orka op een heel andere manier waren afgesleten dan bij de andere. Het ene type had grote slijtageplekken. Het andere type geen. Dat wijst erop dat hun voedsel en de manier waarop ze dat tot zich nemen verschilt. Het ene type eet praktisch alles. Het andere eet vooral kleine zeedieren zoals dolfijnen en walvissen. Het eerste type leeft voornamelijk in het noordoostelijke deel van de Atlantische Oceaan en rondom Engeland. Het andere type zal eerder aan de westkust van Schotland en Ierland worden aangetroffen.

De ontdekking past naadloos in de evolutietheorie. “Het is vergelijkbaar met de manier waarop Darwins vinken zich aanpasten aan verschillende ecologische rollen op de Galapagoseilanden, maar dan op grotere schaal,” meent Foote. “Het lijkt erop dat ze (de orka’s, red.) totaal verschillende ecologische niches hebben opgevuld en nu morfologisch beginnen af te wijken. Deze afwijking kan eventueel leiden tot het ontstaan van twee verschillende diersoorten.”