ASTRONOMIE  Astronomen hebben één van de kleinste exoplaneten ooit ontdekt. De exoplaneet is slechts vier keer groter dan de aarde en is daarmee de tweede kleinste gevonden exoplaneet. Het object is ontdekt door de twee Keck telescopen. De nieuwe planeet met de naam HD156668b is ingedeeld in de categorie superaardes.

“Dit is een bijzondere ontdekking”, verklaart astronoom Andrew Howard van de universiteit van Californië. “Het laat zien dat we steeds kleinere exoplaneten kunnen vinden.” HD156668b ligt op een afstand van 80 lichtjaar bij de aarde vandaan in het sterrenbeeld Hercules. De exoplaneet is ontdekt door te kijken naar de wiebeling van de moederster. Een planeet heeft zwaartekracht en trekt daarmee aan een ster. Hierdoor ontstaat een wiebelend effect. Het plaatje hieronder verklaart hoe deze techniek werkt.

Dit decennium wordt de James Webb telescoop gelanceerd. Deze ruimtetelescoop gaat op zoek naar aardachtige exoplaneten. Misschien vinden wetenschappers voor het eerst een andere planeet dan de aarde waar leven mogelijk is.