Een professor van de universiteit van Zuid-Queensland kreeg vandaag erg veel aandacht in verschillende kranten en op een aantal websites. Dr. Brad Carter beweert namelijk dat er volgend jaar misschien wel een tweede zon aan de hemel zichtbaar is. Het gaat om de ster Betelgeuze, die volgens Carter op exploderen staat. Dit is echter niets nieuws onder de zon. Astronomen weten al veel langer dat de ster Betelgeuze in de nabije toekomst ontploft. En in 2012? Waarschijnlijk duurt het nog duizenden jaren.

Op dit moment is Betelgeuze een opgezwollen rode reus. Op het oppervlak van de ster zijn hete vlekken zichtbaar, wat veroorzaakt wordt door opstijgend heet gas uit de kern van de ster. Wetenschappers denken dat dit een teken is dat de ster ieder moment op kan gaan in een supernova. Het woord ‘ieder moment’ moet u echter met een korreltje zout nemen. Op kosmische schaal is 10.000 jaar een ogenblik. Ja, de ster kan exploderen in 2012, maar dit kan ook gebeuren in het jaar 20481 of in het jaar 3182948.

Daarnaast is er geen reden om in paniek te raken. Betelgeuze bevindt zich op een afstand van circa 600 lichtjaar van de aarde. Als de ster ontploft, dan zien wij tijdelijk een soort tweede zon aan de hemel, maar voor de rest gebeurt er niets. De globale temperaturen zullen niet stijgen en we sterven niet massaal door een hoge dosis straling.

Wat er wel kan gebeuren? Wellicht zorgt de supernova-explosie ervoor dat het ’s nachts een paar weken lang licht is. Dit is echter afhankelijk van de stand van Betelgeuze aan de nachthemel. In de zomer is de ster ’s nachts niet te zien in Nederland en België. In dat geval is Betelgeuze overdag als een soort tweede zon zichtbaar, maar ’s nachts verandert er niets. Na een paar maanden begint de supernova-explosie te verzwakken. Op een gegeven moment is het overgebleven supernovarestant alleen nog maar met een verrekijker of telescoop zichtbaar. Maar dan zijn er alweer enkele jaren verstreken.