Iedereen dacht dat de slang Liophis ornatus was uitgestorven, maar nu hebben wetenschappers op het eilandje Saint Lucia toch nog een paar exemplaren teruggevonden. Maar de aantallen zijn beperkt: er zijn er slechts achttien van.

En daarmee is de slang de zeldzaamste slang ter wereld. Maar die titel is nog altijd beter dan de titel die deze daarvoor had: uitgestorven.

Uitgestorven
In 1936 werd de slang uitgestorven verklaard. In 1973 vonden wetenschappers de slang weer even terug: er werd één exemplaar ontdekt. Daarna werd de slang niet meer gezien en dus ging iedereen ervan uit dat deze was uitgestorven. Om te achterhalen of dat wel echt het geval was, trokken wetenschappers erop uit. Ze zochten het eilandje Saint Lucia af en ontdekten elf slangen van de soort Liophis ornatus. Op basis van andere waarnemingen concludeerden de onderzoekers dat er op het eilandje in totaal zo’n achttien slangen zouden moeten leven. Deze achttien exemplaren leven in een bijzonder klein gebied van zo’n 12 hectare groot.

WIST U DAT…

Opluchting
“Het was een grote opluchting om te kunnen bevestigen dat een groep slangen nog steeds weet te overleven,” vertelt onderzoeker Matthew Morton. “Maar die opluchting wordt getemperd door de wetenschap dat de kans dat ze alsnog uitsterven groot is.”

Redden
Maar de onderzoekers geven niet op. Voordat L. ornatus werd herontdekt, was een slang uit het westen van India de zeldzaamste slang ter wereld. De soort telde in 1995 maar vijftig individuen. Maar na zeventien jaar is dat veranderd: de soort telt door inzet van diverse organisaties en wetenschappers nu zo’n 900 exemplaren. De onderzoekers hopen dat ze L. ornatus op dezelfde wijze aan hogere cijfers kunnen helpen.

L. ornatus kwam ooit veelvuldig op het eilandje Saint Lucia voor. Totdat de mens aan het eind van de negentiende eeuw de mangoest – die daar van nature niet voorkomt – op het eilandje introduceerde. Op dit moment komen de slangen enkel nog voor op een stukje eiland waar geen mangoesten leven.