De vogel Wilaru tefordi – een kruising tussen een flamingo en eend – stierf 48 miljoen jaar geleden uit. Tenminste: overal, behalve op Australië.

Wetenschappers hebben Down Under resten van de vogel ontdekt die tussen de 26 en 24 miljoen jaar oud zijn. Blijkbaar wist de vogel zich hier miljoenen jaren nadat zijn soortgenoten in Azië, Noord-Amerika en Zuid-Amerika het loodje legden, nog te redden.

Hier zie je Presbyornis pervetus, een vogel die behoort tot de familie Presbyornithidae. Tot deze familie behoorde ook W. tedfordi, zo toont onderzoek aan. Afbeelding: Willem Syd Merwe.

Hier zie je Presbyornis pervetus, een vogel die behoort tot de familie Presbyornithidae. Tot deze familie behoorde ook W. tedfordi, zo toont onderzoek aan. Afbeelding: Willem Syd Merwe.

Australië
Het is een zeer opmerkelijke ontdekking. Tegelijkertijd weten we van meer soorten dat ze het op Australië nog lang volhielden, terwijl hun familieleden elders ter wereld al verdwenen waren.

Eenden
Zo’n 24 miljoen jaar nadat de laatste soortgenoten van W. tefordi elders ter wereld waren verdwenen, liep de vogel op Australië nog rond. De Australische W. tefordi deelden hun leefgebied met typische watervogels zoals eenden, iets wat hun soortgenoten op andere continenten niet meer meemaakten.

De relatief korte pootjes van de in Australië teruggevonden Wilaru suggereren dat deze evolueerde tot een vogel die niet langer pootje baadde. “De aanpassingen van Wilaru komen misschien niet als een verrassing, omdat veel van de gewervelde dieren op Australië zich in deze tijd moesten aanpassen aan veranderende omstandigheden,” vertelt onderzoeker Paul Scofield. Het feit dat er vele Wilaru nabij elkaar zijn teruggevonden, wijst er echter op dat de Australische vogels ook nog wel overeenkomsten vertoonden met hun soortgenoten die miljoenen jaren eerder al uitstierven: zo leefden ze waarschijnlijk nog steeds in grote groepen.