Onderzoekers hebben in York een begraafplaats bestaande uit meer dan 80 graven gevonden. De skeletten wijzen erop dat veel van de hier begraven mensen ooit gladiatoren zijn geweest. En dat maakt de begraafplaats één van de best bewaarde gladiatorenbegraafplaatsen ter wereld.

“Op dit moment handhaven we de theorie dat veel van deze skeletten overblijfselen van Romeinse gladiatoren zijn,” vertelt onderzoeker Kurt Hunter-Mann. De wetenschappers gingen pas vermoeden dat ze met een gladiatorenbegraafplaats te maken hadden, toen ze een skelet vonden waarin gebeten was. Waarschijnlijk heeft een leeuw, tijger of beer het slachtoffer flink te pakken gehad. Een scenario dat zich vrijwel alleen in de arena kon afspelen.

De skeletten dateren uit de eerste tot vierde eeuw na Christus. Uit een analyse blijkt dat de begraven personen allemaal van het mannelijk geslacht zijn. Bovendien waren ze sterk en groter dan gemiddeld. Dat zijn allemaal kenmerken die de gladiatortheorie onderschrijven. Ook bleken de begraven gladiatoren vele wonden te hebben die alleen door wapens konden worden aangebracht. Sommige wonden waren geheeld. Andere niet.

Alle mannen zijn met enig respect begraven. Een lange man die door zwaardslagen letterlijk onthoofd was, kreeg de meeste eer. Hij werd begraven met de stoffelijk overschotten van minimaal vier paarden. Waarschijnlijk werden de dieren tijdens de begrafenis genuttigd.

De vondst in York, Engeland is van groot belang. Er zijn maar weinig zo goed bewaard gebleven begraafplaatsen vol met gladiatoren.