Het is al langer bekend dat dinosauriërs veren hadden, maar nu hebben wetenschappers voor het eerst complete veren gevonden. Deze dinosaurusveren zitten ingesloten in barnsteen.

In het verleden zijn al vaker resten gevonden van veren. Toch waren dit geen complete veren, maar hoogstens microscopische deeltjes (zoals in China) of pigmentverkleuringen van fossielen (zoals bij deze theropode dinosaurus). Nu hebben onderzoekers een barnsteen gevonden met echte dinoveren. Wetenschappers beweren in het vakblad Current Biology dat ze met zekerheid kunnen zeggen dat de onlangs gevonden veren van een dino zijn.

“We hebben een staart met acht wervels gevonden”, vertelt Ryan McKellar van het Royal Saskatchewan Museum in Canada. “De staart is van een jonge dino en is omringd door allerlei veren. Het zijn absoluut dinoveren, omdat de wervels er anders uitzien dan bij moderne vogels en hun voorouders (prehistorische vogels, red.). De staart is lang en flexibel, terwijl aan beide kanten veren naar beneden hangen.”

Een reconstructie van een jonge coelurosaurus met deze veren.

Hemoglobine
Uit een chemische analyse blijkt dat de staart sporen van ijzer bevat. Dit betekent dat de dinosaurus – toen hij nog in leven was – hemoglobine in zijn lichaam had. Dit is een eiwit dat in het bloed van de mens en veel dieren voorkomt. Uit eerder onderzoek blijkt dat andere dino’s – zoals de beroemde T. Rex – ook hemoglobine hadden.

Op de markt gevonden
Grappig detail is dat de barnsteen met de dinosaurusveren vorig jaar is ontdekt op een barnsteenmarkt in Myitkyina in Myanmar. De verkopers dachten dat de barnsteen een plant bevatte, waardoor het uiteindelijk misschien wel een sieraad zou zijn geworden. Lida Xing van de Chinese universiteit van Geowetenschappen vond de barnsteen en zag direct het wetenschappelijke belang in. Ze adviseerde het Dexu Instituut voor Paleontologie om het exemplaar te kopen.

Walnootbruine veren
De veren versierden een theropode dinosaurus, die 99 miljoen jaar geleden leefde. De staartveren waren hoogstwaarschijnlijk walnootbruin met daaronder witte veren.

De veren in barnsteen.

“Dankzij barnstenen worden oude ecosystemen in piepkleine snapshots bewaard”, zegt McKellar. “We kunnen details bestuderen in een driedimensionale omgeving. Het is een nieuwe bron van informatie, die absoluut de moeite waard is om verder te onderzoeken.”

Kon de dino vliegen?
De grote vraag is natuurlijk: kon deze dino met zijn veren vliegen? Het antwoord is nee. “De open, flexibele structuur van deze veren is vergelijkbaar met die van sierveren van moderne vogels”, staat in het paper. Als alle andere veren van de dino ongeveer gelijk waren, dan had deze dinosaurus de veren ter decoratie en niet om te vliegen.