Twee prikjes. Meer is er niet nodig om de mens tegen allerlei varianten griep te beschermen. Het is een toekomstdroom die steeds dichterbij komt. De eerste tests op muizen, fretten en apen zijn goed verlopen en het universele griepvirus wordt zo langzamerhand een feit. Dat melden wetenschappers.

De onderzoekers namen een klein stukje van het DNA van virussen en lieten het los in het lichaam. Hierdoor werd het immuunsysteem onmiddellijk aan het werk gezet; het ging antilichaampjes maken om het virus te bestrijden. En dat is bijzonder. Normaal gesproken is dit specifieke stukje DNA namelijk verborgen en merkt het lichaam het niet eens op.

Kansloos
En het wordt nog mooier. Elk griepvirus beschikt namelijk over dit stukje DNA. En elk griepvirus wordt dus door de vaccinatie buiten de deur gehouden. Een tweede ‘gewone’ griepprik heeft het immuunsysteem vervolgens nog een extra boost en dat maakt de virussen definitief kansloos. “We zijn heel erg blij met deze resultaten,” vertelt onderzoeker Gary Nabel. “Deze aanpak opent deuren naar een vaccin dat net zo werkt als vaccins tegen hepatitis. Hierbij vaccineren we mensen wanneer ze jong zijn en geven we het immuunsysteem door occasionele en aanvullende prikjes nog een extra boost.”

Veilig
Het vaccin lijkt totnogtoe veilig te zijn. Fretten, muizen en apen hebben het vaccin al ontvangen en zij zijn dankzij het goedje niet langer vatbaar voor alle griepvirussen die tussen 1934 en 2007 opdoken. Daarmee zit de eerste testfase er bijna op. Naar verwachting gaat het vaccin volgend jaar een tweede fase in. In 2013 zou het prikje dan op mensen kunnen worden uitgeprobeerd.

Jaarlijks sterven 250.000 tot 500.000 mensen aan de griep. Het nieuwe vaccin beschermt tegen een breed scala aan griepvarianten, waaronder H5N1 oftewel de vogelgriep. En dat is een belangrijke stap voorwaarts; experts zijn namelijk bang dat de vogelgriep muteert en verandert in een veel dodelijkere variant. Het ontwikkelen van een vaccin tegen deze gemuteerde versie kan gemakkelijk maanden tijd kosten. En dat terwijl een pandemie zich in zes weken wereldwijd kan openbaren.