Het universum is 13,7 miljard jaar oud. Toch kunnen we objecten zien die veel verder weg zijn. Het heelal dijt uit, waardoor de fotonen in de kosmische achtergrondstraling 45 miljard lichtjaar reisden om er te komen. Hierdoor heeft het zichtbare universum een doorsnee van circa 90 miljard lichtjaar. Toch is het heelal minimaal 250 keer groter, zo blijkt uit een nieuwe wiskundige berekening.

Het zichtbare universum heeft een doorsnee van 90 miljard lichtjaar. U vraagt zich vast af hoe dit mogelijk is, want als licht een snelheid heeft van 300.000 per seconde, dan hoort het heelal een doorsnee van 28 miljard lichtjaar te hebben. Stelt u zich eens twee auto’s voor, die uit elkaar rijden. Na 14 minuten heeft iedere auto 14 kilometer afgelegd, oftewel de afstand tussen de twee auto’s is 28 kilometer. Maar er is een twist! Niet alleen de auto’s bewegen, ook de autoweg beweegt, net zoals rolpaden op een vliegveld. Oftewel, de auto’s zijn veel verder dan 28 kilometer uit elkaar. Hierdoor kan het zichtbare universum veel groter zijn dan 28 miljard lichtjaar.

Vorm?
Het niet-zichtbare universum is nog veel groter dan 90 miljard lichtjaar. Toch is het moeilijk om te berekenen hoe groot het universum precies is. Wetenschappers weten niet wat de vorm van het heelal is (zoals open, gesloten, plat of oneindig), dus maken zij gebruik van verschillende criteria om tot een goed antwoord te komen.

Bayesiaanse model
Wetenschapper Mihran Vardanyan van de universiteit van Oxford en zijn collega’s gebruikten een complexe wiskundige techniek – het Bayesiaanse model – om de verschillende gegevens te bundelen en een gemiddelde te berekenen. Hierdoor ontstond een gesimplificeerde oplossing voor complexe modellen.

Plat en 250 keer groter
Volgens Vardanyan is het universum hoogstwaarschijnlijk plat. Daarnaast is het minimaal 250 keer groter dan het Hubble-volume, oftewel het zichtbare universum. Bijzonder! Meer weten over dit onderzoek? Lees het onderzoeksverslag op de wetenschappelijke website Arxiv.org.