Wat gebeurt er als een asteroïde met een diameter van zo’n tien kilometer in de Atlantische Oceaan ploft? Engelse wetenschappers creëerden voor dit soort vragen in 2004 de catastrofe-calculator. En deze heeft onlangs dankzij de groeiende hoeveelheid wetenschappelijke kennis een update gekregen en is daardoor nog gedetailleerder geworden.

De calculator werkt vrij gemakkelijk. U vult zelf de gegevens van een eventuele asteroïde in. Bijvoorbeeld diens dichtheid en diameter. Ook de hoek waarmee de asteroïde inslaat, kunt u zelf bepalen. Datzelfde geldt voor de locatie waar de asteroïde neerstrijkt (water, gesteente, etc.). Als alle gegevens zijn ingevuld, krijgt u te zien wat de gevolgen zijn: de grootte van de krater, bijvoorbeeld. Ook krijgt u een advies over de afstand die er tussen u en de inslag moet zijn om niet onder puin bedolven te worden.

WIST U DAT…

…een asteroïde 2000 jaar geleden New York onder water zette?

De resultaten van de calculator zijn gebaseerd op wetenschappelijk onderzoek van de Purdue University en het Imperial College London. En dat is ook exact de reden voor de update. “We moesten dingen wel updaten, want onze kennis is groter geworden,” vertelt onderzoeker Gareth Collins. Eén van de belangrijkste nieuwste toevoegingen is de schatting van de hoogte van een eventuele tsunami. Ook is de calculator volgens Collins een stuk gebruiksvriendelijker geworden.

Gemiddeld komt een object ter grootte van een auto één keer per jaar de atmosfeer van de aarde binnen. Dat levert een spectaculaire vuurbal op. Maar één keer in de 2000 jaar komt een object ter grootte van een voetbalveld richting de aarde zetten. Eén keer in de miljoenen jaren gaat het dan zelfs om een object met een diameter van vele kilometers. “De site is bedoeld voor een breed publiek, omdat een inslag een onvermijdelijk aspect van leven op deze planeet is en letterlijk iedereen op aarde daarin geïnteresseerd zou moeten zijn,” meent ontwikkelaar Jay Melosh.