titan

Hier zijn de prestaties van Usain Bolt al indrukwekkend. Maar op Saturnus’ maan Titan zou de snelste man ter wereld nog meer indruk maken. Daar zou hij namelijk kunnen vliegen, zo blijkt uit berekeningen van studenten van de universiteit van Leicester.

Titan is de grootste maan die Saturnus rijk is. De atmosfeer van de maan is dik en rijk aan stikstof en oefent flinke druk uit op het oppervlak: die druk is bijna vijftig procent groter dan de druk van de aardse atmosfeer op het oppervlak van onze planeet. Onderzoekers vermoeden al langer dat het dankzij die atmosfeer mogelijk moet zijn voor mensen om – met behulp van kunstmatige vleugels – op Titan op te stijgen en rond te vliegen.

Wingsuit
Studenten van de universiteit van Leicester tonen nu aan dat dat klopt. Sterker nog: mensen zouden met gewone wingsuits – die nu al regelmatig door skydivers op aarde gebruikt worden – op Titan kunnen vliegen. Er is echter één voorwaarde: u moet wel voldoende snelheid kunnen maken om het luchtruim te kunnen kiezen. Hoe hard u dan rennen moet? De studenten rekenden het uit. Ze hielden onder meer rekening met de dichtheid van de lucht en de versnelling (die weer afhankelijk is van de zwaartekracht). Uit hun berekeningen blijkt dat u met een wingsuit van normale grootte op Titan kunt gaan vliegen als u elf meter per seconde kunt rennen. Er zijn maar weinig mensen die die snelheid kunnen behalen. Maar Usain Bolt wel. De wereldrecordhouder kwam al eens met 12,27 meter per seconde over de finishlijn. Het betekent dat hij – zonder enige vorm van aandrijving – op Titan zou kunnen vliegen.

Met een knipoog

Het is vanzelfsprekend een onderzoek met een knipoog. Studenten van de universiteit Leicester voeren jaarlijks dergelijke onderzoeken uit om ervaring op te doen met het publiceren van wetenschappelijke onderzoeken en peer-reviews. Eerder publiceerden studenten bijvoorbeeld al een onderzoek over Batmans cape. Uit het onderzoek bleek dat de cape die de held in ‘Batman Begins‘ draagt veel te klein is en hem op korte termijn wel fataal moet worden. En studenten rekenden ook al wel eens uit hoelang teleporteren nu werkelijk duurt: vijf biljard jaar.

Trager
Maar alle trage mensen onder ons die toch ook graag eens zouden willen vliegen op Titan: niet getreurd. Wanneer u met een snelheid van zes meter per seconde rent, is het in theorie ook mogelijk om op te stijgen. Maar dan moet u wel een wingsuit met een oppervlak dat zo’n drie keer groter is dan een normaal wingsuit dragen.

Interessant
“Ik had online al regelmatig gelezen dat mensen in staat zouden zijn om te vliegen op Titan, maar niemand kwam met bewijzen,” stelt studente Hannah Lerman. “Ik dacht dat het wel interessant zou zijn om het met een wingsuit – iets wat op aarde daadwerkelijk gebruikt wordt – te proberen. Het is echt een heel opwindend idee dat iemand zoals Usain Bolt zonder hulp zou kunnen vliegen.”

De grote vraag is nu of Usain Bolt werkelijk zin heeft in zo’n vlucht. Met een temperatuur van -175 graden is het in de atmosfeer van Titan allesbehalve aangenaam.