Een team van onderzoekers heeft een manier gevonden om het wereldwijde zeespiegelniveau tot 850 miljoen jaar terug te bepalen. Dit kon voorheen tot maar 250 miljoen jaar terug. Aan het onderzoek werkte ook wetenschappers van de Universiteit Utrecht mee.

De zeespiegel verandert voortdurend. Het is belangrijk om te zien waar deze grens vroeger was, omdat wetenschappers dan weten wat land en wat zee was. Ook kan het helpen om fossiele brandstoffen op te sporen.

Aardwetenschappers hebben een nieuwe manier bedacht om de zeespiegel te reconstrueren. Door te kijken naar de gemiddelde ouderdom van de oceaankorst kan het zeespiegelniveau van miljoenen jaren terug bepaald worden. Een jonge oceaankorst is namelijk lichter en maakt ondiepere oceanen dan zwaardere, oude oceaankorst.

Een grote badkuip
“De wereldwijde oceaan is te vergelijken met een grote badkuip”, legt promovendus Douwe van der Meer uit. Hij is werkzaam bij Nexen Petroleum. “Als de badkuip ondieper wordt, zal het water hoger komen en het bad overstromen. En als er water op de continentranden is, wordt er sediment afgezet.”

Aangezien de totale hoeveelheid water op onze planeet de afgelopen miljard jaar ongeveer hetzelfde is geweest, zal de zeespiegel hoger zijn bij een jongere gemiddelde leeftijd van de mondiale oceaankorst.

Strontium-isotopen
Er is één probleem. De mantel van de aarde bevat geen duidelijke signalen van korst die langer dan 250 miljoen jaar geleden verdwenen is. Hierdoor kon het niveau van de zeespiegel niet verder bepaald worden. Tot nu. “De clou zit in de isotopen van het metaal strontium”, vervolgt Van der Meer. “De verhouding tussen twee isotopen is vrijwel evenredig aan de productie van oceaankorst op ieder gegeven moment. Deze isotoopverhouding is tot ver terug in de tijd bepaald en daarmee konden we het zeespiegelniveau ten gevolge van platentektoniek berekenen.”

Gondwana Research
De resultaten van het onderzoek staan in het wetenschappelijke vakblad Gondwana Research.