Een nieuw trucje voor in CSI: wetenschappers hebben ontdekt dat de leeftijd van mensen af te leiden is uit hun speeksel.

Het geheim? Methylatie: een verandering die in één van de vier bouwstenen van ons DNA plaatsvindt. “Ons methylatiepatroon verandert als we ouder worden en draagt bij aan ziektes die nauw samenhangen met ouderdom,” legt onderzoeker Eric Vilain uit.

Tweeling
De onderzoekers bestudeerden het speeksel van 34 identieke tweelingen en brachten het genoom van deze mensen in kaart. Ze ontdekten dat er op tientallen plekken in ons DNA een verband zichtbaar was tussen methylatie en leeftijd.

WIST U DAT…

Model
Vervolgens bouwden de onderzoekers een model waarin gewerkt werd met twee of drie genen die het meeste verraadden over leeftijden. Ze stopten de gegevens van de tweelingen in het model en konden zo zeer precies – met een foutmarge van slechts vijf jaar – de leeftijd vaststellen. Nog nooit kon zo accuraat worden bepaald hoe oud iemand was.

De methode is niet alleen handig voor forensisch onderzoek, maar biedt ook mogelijkheden voor de medische wereld. Zo kan aan de hand van het DNA heel gemakkelijk de biologische leeftijd worden achterhaald. En daarmee zijn ook de risico’s op bepaalde (ouderdoms)ziekten gemakkelijker vast te stellen.

Bovenstaande foto is gemaakt door Will Clayton (cc via Flickr.com).