De Cassini-ruimtesonde verbrandde vorige week in de atmosfeer van Saturnus. Het is een moment van terugkijken. Zo publiceerde NASA deze week een foto van de maan Iapetus.

De foto is op 30 mei 2017 gemaakt op een afstand van 2,5 miljoen kilometer van Iapetus. De resolutie bedraagt 15 kilometer per pixel.

Iapetus, gefotografeerd door de Cassini-ruimtesonde.

De maan Iapetus lijkt op een walnoot. Daarnaast is een kant van de planeet donker, terwijl de andere kant wit is. Hoe kan dat?

In 2009 losten onderzoekers dit raadsel op. De ene kant van de maan verzamelt meer stofdeeltjes, wordt langzaam donkerder en verwarmt hierdoor sneller. Donker materiaal absorbeert immers meer hitte dan licht materiaal. Ondanks de lage temperatuur van -140 graden Celsius kan de zon het waterijs verdampen. De waterdamp reist naar de andere kant van de planeet, waar het aan het oppervlak bevriest.

Het zal een tijdje duren voordat deze 1468 kilometer grote maan opnieuw gefotografeerd wordt. De komende jaren staan er geen missies naar Saturnus gepland. Helaas…

Foto van Iapetus uit 2004. Gefotografeerd door Cassini.