Oud-astronaut John Glenn is overleden op 95-jarige leeftijd. Hij was in 1962 de eerste Amerikaan in een baan om de aarde en werd na zijn vlucht een nationale held.

In zijn Friendship 7-ruimteschip vloog Glenn op 20 februari 1962 drie keer om de aarde in een tijdsbestek van bijna vijf uur. Wetenschappers en ingenieurs dachten dat Glenn niet levend zou terugkeren, omdat het hitteschild was losgekomen. Later bleek dat deze melding niet klopte en dat het hitteschild intact was. Glenns capsule plonsde veilig in het water en hij mankeerde gelukkig niets. Wie de vlucht van dichtbij wil beleven, doet er goed aan om de film ‘The Right Stuff’ uit 1983 te kijken.

Hoewel John Glenn niet de eerste Amerikaan in de ruimte was, wordt hij door velen wel gezien als de eerste Amerikaanse astronaut. Zijn voorgangers vlogen tot een hoogte van ruim honderd kilometer om daarna weer te landen. De missie van Glenn was veel ingewikkelder en risicovoller.

Na zijn ruimtevlucht bleef de Amerikaanse held niet stilzitten. Zo was hij de senator van de staat Ohio van 24 december 1974 tot 3 januari 1999. Tevens ging hij in 1998 nog eenmaal de ruimte in met een spaceshuttle. Tijdens Discovery’s STS-95-missie werd Glenn op 77-jarige leeftijd de oudste man in de ruimte.

De afgelopen twee weken lag Glenn in het ziekenhuis met verschillende gezondheidsklachten. Op 8 december stierf hij in het OSU Wexner Medical Center, omringd door zijn vrouw Annie en zijn kinderen en kleinkinderen.

Reacties
“Onze natie heeft een icoon verloren en Michelle en ik hebben een vriend verloren”, zegt president Barack Obama. “John was gemaakt van het juiste materiaal en inspireerde generaties wetenschappers, ingenieurs en astronauten die straks naar Mars gaan. Niet om deze planeet te bezoeken, maar om er te blijven.”

“Glenn was buitengewoon moedig, intellectueel en had een liefde voor zijn vaderland”, zegt NASA-baas Charles Bolden. “Alles wat onze ruimtevaartorganisatie heeft bereikt hebben we te danken aan zijn missies.”

De Mercury Seven: zeven testpiloten die in 1959 werden gekozen om astronaut te worden. Met de dood van John Glenn is geen van de astronauten van Mercury 7 nog in leven. Achter: Al Shepard, Gus Grissom, Gordon Cooper. Voor: Wally Schirra, Deke Slayton, John Glenn en Scott Carpenter.

“Ik vind het erg dat Glenn ons heeft verlaten”, schrijft oud-astronaut Buzz Aldrin vanuit een ziekenhuisbed, waar hij in ligt na een evacuatie vanaf de zuidpool. “Ik sluit me aan bij al die mensen die een laatste eer willen bewijzen aan hem.”

“Vandaag verloren we een pionier op het gebied van ruimtevaart en luchtvaart”, twittert president-elect Donald Trump. “Hij was een held en inspireert generaties toekomstige verkenners. Hij zal gemist worden.”

“Er zijn niet veel Amerikaanse helden meer over”, aldus Neil deGrasse Tyson, astrofysicus en presentator van de serie Cosmos. “Rust in vrede, John Glenn.”