Wetenschappers hebben onder het ijs van Antarctica een enorme vallei ontdekt die zelfs dieper is dan de Grand Canyon. De vallei is tot wel drie kilometer diep en meer dan driehonderd kilometer lang.

Engelse wetenschappers ontdekten de indrukwekkende vallei met behulp van satellietgegevens en radarbeelden. “We hadden radardata van de uiteinden van deze verborgen vallei, maar geen idee wat zich daartussen bevond,” legt onderzoeker Neil Ross uit. “We hebben satellietgegevens gebruikt om dat te achterhalen.” De vallei is namelijk zo groot dat deze – ondanks het feit dat de vallei onder kilometers dik ijs ligt – vanuit de ruimte zichtbaar is.

WIST U DAT…
…onderzoekers vorig jaar onder Groenland al een vallei ontdekten die groter is dan de Grand Canyon?

De vallei bevindt zich onder een gletsjer op West-Antarctica en is zo’n driehonderd kilometer lang, tot wel 25 kilometer breed en tot drie kilometer diep. De bodem van de vallei bevindt zich meer dan 2000 meter onder zeeniveau. Daarmee is de vallei zelfs dieper dan de Grand Canyon. “Dit demonstreert nog maar eens hoe weinig we nog maar weten over het oppervlak van onze eigen planeet. De ontdekking en het verkennen van verborgen, voorheen onbekende landschappen is zelfs nu nog mogelijk en ongelofelijk opwindend.”

De vallei is waarschijnlijk miljoenen jaren geleden ontstaan, toen Antarctica zich losmaakte van het enorme continent waar het deel van uitmaakte. De breuk veroorzaakte lange valleien en afgronden. Ondertussen bewoog Antarctica zich richting het zuiden. Toen het klimaat afkoelde, ontstonden er gletsjers die de afgronden verder uitdiepten.