Een reis van de aarde naar Mars hoeft niet lang te duren. Dit beweert voormalig astronaut en fysicus Franklin Chang-Diaz van het Massachusetts Instituut voor Technologie (MIT). Hij beweert dat een reis naar de rode planeet slechts 39 dagen hoeft te duren. Dit is zes keer korter dan de huidige reistijd naar Mars.

Om de reisafstand te verkorten is de Variable Specific Impulse Magnetoplasma Rocket (VASIMR) nodig. De VASIMR raket gebruikt elektriciteit om een brandstof – zoals helium, deuterium of waterstof – te transformeren in plasmagas met een hitte van elf miljoen graden Celsius. Dit plasmagas wordt dan met behulp van magnetische velden in kleine uitlaatpijpen geduwd, waardoor een ruimtesonde vooruit wordt gestuwd. Ruimtesondes of bemande ruimtevaartuigen kunnen een snelheid van 55 kilometer per seconde bereiken, tot de motor zichzelf ‘omdraait’.

Het gebruiken van geïoniseerde brandstof heeft nog een ander voordeel, namelijk dat het een magnetisch veld om het ruimtevaartuig creëert. Hierdoor is het ruimtevaartuig beschermd tegen straling.

In 2013 wordt een ruimtesonde gelanceerd met een VASIMR-motor van 200 kilowatt. Dit prototype – de VX-200 – moet laten zien wat de motor in zijn mars heeft. Momenteel praat Chang-Diaz met bedrijven als SpaceX en de Orbital Science Corp om zijn visie te laten slagen. Bij NASA klopt hij al jaren aan, maar bij de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie kreeg hij weinig gehoor. “Ze leven al veertig jaar in het Apollo tijdperk en vergeten om iets nieuws te ontwikkelen”, concludeert Chang-Diaz.

Wanneer SpaceX of één van de andere private firma’s besluit om de techniek te gebruiken, kan het wel eens zorgen voor een revolutie op het gebied van ruimtetechnologie.