Op 19 januari 2006 is de New Horizons ruimtesonde gelanceerd. Op 14 juli 2015 komt de sonde aan bij de dwergplaneet Pluto. Een simpel rekensommetje wijst uit dat de sonde op 17 oktober, afgelopen zondag, de missietijd door midden zaagde. Nog bijna vijf jaar te gaan en dan krijgen wij de eerste hoge resolutie beelden te zien van een Kuipergordelobject.

In de tussentijd is er overigens veel gebeurd. Tijdens de lancering van New Horizons was Pluto nog een planeet, maar ondertussen is het object gedegradeerd tot dwergplaneet. Daarnaast ontdekten wetenschappers de afgelopen jaren veel nieuwe Kuipergordelobjecten, waardoor zij meer leren over Pluto en de maan Charon.

WIST U DAT…

…het ijs op Eris vergelijkbaar is met het ijs op Pluto?

Op dit moment bevindt de New Horizons ruimtesonde zich dichter bij Pluto dan bij de aarde. De afstand tot de aarde bedraagt 18,37 astronomische eenheden, de afstand tot Pluto slechts 13,95 astronomische eenheden. Eén astronomische eenheid is de afstand van de aarde naar de zon (+/- 150 miljoen kilometer). In december 2009 bevond New Horizons zich exact tussen de aarde en Pluto.

Hieronder is de huidige koers te zien. Zoals u ziet bevindt de ruimtesonde zich tussen de banen van Saturnus en Uranus. De baan van Uranus wordt in 2011 gepasseerd. Die van Neptunus in 2014. De meest dichtbijzijnde ster bereikt New Horizons over 80.000 jaar.

WIST U DAT…

…schuivende ijsplaten het oppervlak van Pluto veranderen?

Eenmaal bij Pluto zal New Horizons foto’s maken van het oppervlak van de planeet. Ziet de ijsdwerg er net zo bijzonder uit als de manen bij Jupiter of Saturnus? Of is het eigenlijk maar een grote dode bedoening in de Kuipergordel? Het antwoord nadert snel!