Mensen die strikte religieuze groepen verlaten, voelen zich daarna naar eigen zeggen ongezonder dan de mensen die in die religieuze groep blijven. Dat blijkt uit onderzoek. Onder strikte religieuze groepen verstaan de onderzoekers bijvoorbeeld de Jehova’s getuigen en de Kerk van Jezus Christus van de Heiligen der Laatste Dagen.

De onderzoekers bestudeerden 30.523 mensen. Van hen stapten er 10.000 over naar een andere religie. Tweeduizend mensen wilden helemaal niets meer met religie te maken hebben. Van al deze mensen maakten 423 personen deel uit van een strikte religieuze groep.

Resultaten
Zo’n veertig procent van de leden van een strikte religieuze groep noemt de eigen gezondheid ‘uitstekend’. Van alle mensen die de religieuze groep verlaten hebben en op een andere religieuze groep zijn overgestapt, spreekt slechts 25 procent van een uitstekende gezondheid. Van de mensen die de religie helemaal afzworen en ook geen lid werden van een nieuwe groep, noemt slechts twintig procent de eigen gezondheid uitstekend.

Waarom?
Volgens de onderzoekers zijn er verschillende redenen te noemen waarom de afvallige gelovigen of mensen die overstappen op een andere religie zich minder gezond voelen. Strikte groepen eisen van hun leden dat deze geen alcohol gebruiken of roken. Ook is er in de groepen alle ruimte voor formele en informele hulp bij problemen. De sterke banden tussen de leden onderling kunnen ook bijdragen aan dat goede gevoel. Wanneer iemand overstapt of de religie loslaat, valt dat allemaal weg. “De sociale solidariteit en sociale steun kunnen psychologische voordelen hebben,” meent onderzoeker Christopher Scheitle. “Dat kan leiden tot bepaalde voordelen voor de gezondheid.”

Stress
Religie kan ook goed voor de gezondheid zijn, omdat het hoop en positieve gedachten voortbrengt. Uit een strikte groep stappen, brengt bovendien veel stress met zich mee. “Je kunt je vrienden verliezen of je familie overstuur maken als je vertrekt en dat leidt tot psychologische stress en negatieve gevolgen voor de gezondheid.”

De onderzoekers beweren niet dat het verlaten van een groep automatisch leidt tot een slechte gezondheid. Het kan namelijk ook andersom zijn: slechte gezondheid kan een lid dwingen om de groep te verlaten. Strikte religieuze groepen eisen van leden dat deze bijeenkomsten bijwonen en actief lid zijn. Soms kunnen mensen dat niet. Een andere optie is dat mensen het vertrouwen in de religie verliezen doordat ze ziek of zwak zijn en niet begrijpen waarom God hen op deze manier treft.