label

Is de melk over de datum of niet? Op dit moment is er maar één manier om daar achter te komen: het pak openen. Maar de wetenschap komt met een aangenamere oplossing: een slim van kleur veranderend labeltje op de verpakking dat u vertelt of het voedsel nog goed is.

Het labeltje in kwestie is gelachtig en ongeveer zo groot als een maïskorrel. Wanneer voedsel vers is, is het labeltje rood. Maar naarmate de tijd verstrijkt, verandert het van kleur: het wordt oranje, geel en later groen. Dat laatste betekent dat het voedsel bedorven is.

Hoe werkt het?
Het labeltje bevat onder meer gouden nanostaafjes. “De gouden nanostaafjes die we gebruiken, zijn van nature rood,” legt onderzoeker Chao Zhang uit. “In de labeltjes zit ook zilverchloride en zilver, dat langzaam en gecontroleerd reageert. Naar verloop van tijd zet het zilver zich af op de nanostaafjes. Daardoor verandert de chemische samenstelling en vorm van de deeltjes en wordt ook de kleur van het labeltje anders. De zilveren laag wordt door de tijd heen steeds dikker, dus zo verandert de kleur van het oorspronkelijke rood in oranje, geel en groen en uiteindelijk zelfs blauw en violet.” De labels bootsen zo eigenlijk de tijd na die microben nodig hebben om in een specifiek soort voedsel te groeien. De labeltjes houden ook rekening met fluctuerende temperaturen die er voor kunnen zorgen dat voedsel versneld (dus voor de houdbaarheidsdatum) bederft. “Als het etiket bijvoorbeeld stelt dat het product nog veertien dagen in de diepvries bewaard kan blijven, maar het labeltje nu oranje is, betekent dat dat het product eigenlijk maar half zo vers is als het etiket aangeeft. In dat geval weet de consument dat het product nog maar zeven dagen eetbaar is.”

Goedkoop
Het labeltje dat de onderzoekers tijdens een bijeenkomst van de American Chemical Society presenteerden, werd speciaal ontwikkeld voor melk. Maar volgens de onderzoekers is het heel gemakkelijk om het labeltje aan te passen, zodat het de houdbaarheid van de meest uiteenlopende producten – waaronder ook medicijnen – kan monitoren. Daarbij is het labeltje ook nog een verassend goedkoop: ongeveer 0,002 dollar per stuk.

De onderzoekers hebben in China reeds patent aangevraagd op het labeltje. Ze zijn nu op zoek naar producten die het labeltje op grote schaal kunnen gaan inzetten.