ph2 b

Nieuw onderzoek wijst erop dat veel meer planeten dan gedacht zich in de leefbare zone om hun ster ophouden. Wetenschappers presenteren één nieuwe planeet en vijftien nieuwe kandidaat-planeten die zich in de leefbare zone bevinden.

Planeten in de leefbare zone bevinden zich in een gebied dat zich op precies de juiste afstand van de ster bevindt. Dit gebied is niet te warm en niet te koud, waardoor eventueel water op een planeet niet verdampt, maar ook niet bevriest.

Veel meer
In het verleden zijn al diverse planeten in een leefbare zone om hun ster aangetroffen. Maar een nieuw onderzoek voegt in één klap heel wat planeten aan dat rijtje toe. Zo hebben wetenschappers een planeet ter grootte van Jupiter ontdekt die zich in de leefbare zone bevindt. Ook stuitten ze op vijftien kandidaat-planeten in de bewoonbare zone, zo melden de onderzoekers in hun paper. Met de ontdekking van deze planeten is het aantal gasgigant-kandidaten in de bewoonbare zone rondom zonachtige sterren bijna verdubbeld.

Planet Hunters

De Jupiter-achtige planeet en de vijftien kandidaat-planeten (van deze planeten moet nog bevestigd worden dat ze echt bestaan) zijn ontdekt door vrijwilligers die actief zijn binnen het project Planet Hunters. Deze vrijwilligers helpen wetenschappers met het opsporen van planeten door de enorme hoeveelheid informatie die de Kepler-telescoop heeft verzameld, door te spitten. In totaal zijn nu al 48 kandidaat-planeten en twee planeten opgespoord.

Leven?
Wie al fantaseert over leven op de Jupiter-achtige planeet of één van de vijftien kandidaat-planeten, moeten we teleurstellen. De planeten mogen zich dan in de leefbare zone bevinden, de kans dat er leven op voorkomt, is nihil aangezien het geen rotsachtige planeten zijn. Maar het zou zomaar kunnen dat op rotsachtige satellieten rondom de planeten wel leven mogelijk is.

Net als in Avatar?
De vondst is heel belangrijk, zo legt onderzoeker Ji Wang uit. “Dit is een eerste stap richting het vinden van een bewoonbare wereld.” Vooral over de ontdekking van de Jupiter-achtige planeet in de leefbare zone is Wang opgetogen. “Elke maan die om deze nieuwe planeet ter grootte van Jupiter cirkelt, kan bewoonbaar zijn. Het doet heel erg denken aan de film Avatar die zich afspeelt op de bewoonbare maan Pandora, die rondom een gigantische planeet – Polyphemus – cirkelt.”

De Jupiter-achtige planeet heeft de naam PH2 b gekregen. In tegenstelling tot de kandidaat-planeten weten we van deze planeet bijna zeker dat deze echt bestaat (99,2 procent). De kandidaat-planeten moeten nog verder bestudeerd worden om te kunnen bevestigen dat de door de Kepler-telescoop opgepikte signalen echt van een planeet afkomstig zijn.