melkweg

Zeker dertig procent van de sterren in onze Melkweg treffen we vandaag op een andere plek aan dan waar ze geboren zijn.

Om te achterhalen waar een ster geboren is, kijken onderzoekers naar de samenstelling ervan. Een ster creëert in zijn kern zware elementen. Wanneer de ster sterft, ontstaat een gaswolk waarin ook die zware elementen zich bevinden. Uit die gaswolk – met zware elementen – ontstaan vervolgens nieuwe sterren. Hierdoor bezit elke volgende generatie sterren meer zware elementen dan de generatie ervoor. Niet in alle delen van de Melkweg worden evenveel sterren geboren. Er zijn regio’s waarin de stervorming heftig verloopt en waar al vele generaties sterren het levenslicht hebben gezien. Dat betekent dat de sterren uit die regio’s relatief veel zware elementen bezitten en dus te onderscheiden zijn van sterren die geboren zijn in regio’s waar de stervorming een stuk rustiger verloopt. In andere woorden: door naar de zware elementen van een ster te kijken, kan ongeveer worden vastgesteld waar deze is ontstaan.

Onderzoekers hebben nu een groot aantal sterren in onze Melkweg bestudeerd en ontdekt dat veel sterren hun geboorteplek verlaten hebben. “In onze moderne wereld verhuizen veel mensen naar een plek ver van hun geboorteplek, soms komen ze zelfs aan de andere kant van de wereld terecht,” vertelt onderzoeker Michael Hayden. “Nu ontdekken we dat hetzelfde geldt voor sterren in onze Melkweg.”

De onderzoekers bestudeerden maar liefst 100.000 sterren. Ze keken naar vijftien verschillende elementen, waaronder koolstof en ijzer. Dertig procent van de sterren in ons sterrenstelsel bleek zich nu op een plek te bevinden die ver verwijderd is van de geboorteplek.

Deze afbeelding laat zien hoe de banen van sterren kunnen veranderen. Afbeelding: Dana Berry / SkyWorks Digital, Inc. / SDSS collaboration.

Deze afbeelding laat zien hoe de banen van sterren kunnen veranderen. Afbeelding: Dana Berry / SkyWorks Digital, Inc. / SDSS collaboration.