malaria

Wetenschappers hebben een stofje ontdekt dat binnen 48 uur afrekent met de malariaparasiet. Het stofje zorgt ervoor dat het immuunsysteem alle door de parasiet geïnfecteerde rode bloedcellen vernietigt, maar gezonde rode bloedcellen met rust laat.

Het gaat om het stofje (+)-SJ733. Het stofje blijkt op een heel vernieuwende manier met malaria af te rekenen. Het rekruteert het immuunsysteem. En snel ook. Uit experimenten met muizen blijkt dat één dosis (+)-SJ733 tachtig procent van de malariaparasieten in 24 uur doodde. Na 48 uur was de parasiet zelfs niet langer in het lijf van de muizen te detecteren.

Hoe werkt het precies?
Uit het onderzoek blijkt dat (+)-SJ733 de activiteit van het ATP4-eiwit in Plasmodium falciparum (de dodelijkste malariaparasiet) verstoort. Dit eiwit doet dienst als een soort ‘pomp’ en zorgt ervoor dat overbodig natrium wordt afgevoerd. Door ATP4 te verstoren, wordt een serie veranderingen in de door de malariaparasiet geïnfecteerde rode bloedcel in gang gezet. De geïnfecteerde cellen veranderen van vorm en krimpen. Ook gaan ze kenmerken vertonen die normaliter geassocieerd worden met verouderde rode bloedcellen. Door al die veranderingen trekken de rode bloedcellen de aandacht van het immuunsysteem. En dat immuunsysteem gaat doen wat het met alle verouderde rode bloedcellen doet: de cellen vernietigen. Gezonde cellen laat het immuunsysteem met rust.

Volgende stap
Het onderzoek biedt nieuwe mogelijkheden voor de behandeling van malaria. Nadat het stofje (+)-SJ733 nu op muizen is getest, willen onderzoekers achterhalen of het stofje (of een medicijn met een vergelijkbare uitwerking) hetzelfde effect heeft op menselijke rode bloedcellen die door malariaparasieten zijn geïnfecteerd.

Malaria is een wereldwijd probleem. De ziekte wordt veroorzaakt door een parasiet die zich verspreidt doordat met malaria besmette muggen mensen bijten. Meer dan de helft van de wereldbevolking loopt het risico malaria te krijgen. Naar schatting sterft er in Afrika elke minuut één kind aan malaria.