ESO’s Visible and Infrared Survey Telescope (VISTA) kijkt dwars door het stof in Messier 78 heen en vereeuwigt de sterren die zich daar verstoppen. Het levert een prachtige foto op.

Messier 78 bevindt zich op ongeveer 1600 lichtjaar afstand. Het is een zogenoemde ‘reflectienevel’. Die naam heeft Messier 78 te danken aan kosmisch stof dat het licht van de jonge, blauwachtige sterren in de kern van de nevel weerkaatst en verstrooit.

Stof
Wanneer je Messier 78 in zichtbaar licht bewondert, zie je een gloeiende, azuurblauwe nevel. Die nevel wordt omringd door slierten: dikke wolken stof die het zichtbare licht van alles wat zich daarachter bevindt, tegenhoudt. VISTA laat zich door die dikke wolken echter niet tegenhouden. De telescoop ziet nabij-infrarood licht dat dwars door het stof heen gaat en kan dus zien wat er achter het stof zit.

Hier zie je verschillende delen van M78 en omgeving. Boven zie je opnamen in zichtbaar licht. Onder in infraroodlicht. Op de onderste beelden is het stof doorschijnender. Afbeelding: ESO / Igor Chekalin.

Hier zie je verschillende delen van M78 en omgeving. Boven zie je opnamen in zichtbaar licht. Onder in infraroodlicht. Op de onderste beelden is het stof doorschijnender. Afbeelding: ESO / Igor Chekalin.

Superreuzensterren
En het hart van de nevel is het bekijken waard, zo toont deze nieuwe foto van VISTA aan. In het midden zie je twee zeer heldere superreuzensterren. Rechts daarvan staat een superreus die de naburige reflectienevel NGC 2071 laat oplichten.

Afbeelding: ESO.

Afbeelding: ESO.

Maar VISTA ziet niet alleen de heldere sterren. De telescoop ziet ook sterren in wording. Deze sterren herken je aan hun rode en gele tinten. Je vindt ze in de stofbanden rond NGC 2071, maar ook in het stofspoor dat zich op de foto naar links uitstrekt. Dat is geen toeval: de sterren ontstaan uit het kosmische stof. De sterren zijn nog niet in staat om kernfusiereacties in hun kernen op gang te brengen. Het duurt nog tientallen miljoenen jaren voor ze zich qua helderheid kunnen meten met de sterren die M78 nu laten gloeien.