Een Amerikaan die vanaf zijn borst verlamd was, kan weer lopen door elektrische stimulatie van zenuwen in zijn rug.

De man is weer in staat om zijn tenen, heupen, enkels en knieën te bewegen en kan met wat hulp zelfs weer lopen. Dat schrijven wetenschappers in het gezaghebbende blad The Lancet.

Verlamd
De patiënt – Rob Summers – was in de zomer van 2006 betrokken bij een auto-ongeval. Hij raakte verlamd. De boodschappen die zijn hersenen normaal gesproken via de zenuwen in zijn rug doorgaven, kwamen niet meer door.

Elektroden
Doktoren plaatsten daarop zestien elektroden in de rug van de man. Summers trainde hard en was binnen enkele dagen in staat om te staan. Na enige tijd kon hij ook zijn benen weer bewegen. Summers heeft ondertussen ook weer de controle over zijn blaas.

WIST U DAT…

…stamcellen onlangs zijn gebruikt om een verlamde aap weer te laten springen?

Voorzichtig
Hoewel de studie bijzonder hoopgevend is, zijn wetenschappers voorzichtig. Ze wijzen erop dat het experiment aantoont dat elektrische stimulatie in ieder geval bij één iemand werkt. Nader onderzoek is nodig om te kijken of ook anderen baat hebben bij de methode. Experts benadrukken dat het een mooie oplossing, maar zeker geen geneesmiddel is.

Hoe werkt het?
Bij de meeste mensen met een verlamming zijn hun zenuwcellen nog in orde. Alleen het weefsel dat cellen normaal gesproken helpt om berichten van het brein te vertalen in daden is aangetast. Door elektrische stimulatie kunnen de zenuwcellen toch bereikt worden en opdracht krijgen om iets te doen. De elektrische signalen vervangen de boodschappen die het brein normaal uitzendt. Zo leerden de wetenschappers Summers weer staan.

Opvallend genoeg bleef het daar niet bij. Summers heeft ondertussen ook directe controle over zijn tenen, heupen en knieën. Hoe dat kan, is onduidelijk. Mogelijk zijn sommige zenuwcellen spontaan weer actief geworden of zijn er nieuwe exemplaren bij gekomen.