mars

Ruimtesondes en rovers die vertrekken naar Mars, moeten eerst verplicht gesteriliseerd worden. NASA’s Office of Planetary Protection is bang dat Mars anders besmet wordt met aardse micro-organismen. Maar dit is niet nodig en maakt wetenschappelijk onderzoek duur, zo melden wetenschappers van twee Amerikaanse universiteiten in het blad Nature Geoscience.

Astrobiologen Alberto Fairén en Dirk Schulze-Makuch vinden dat de hoge eisen ervoor zorgen dat missies naar Mars erg duur zijn. Door de hoge kosten vertrekken er uiteindelijk minder ruimtesondes naar Mars.

Volgens Fairén en Schulze-Makuch is de totale procedure tevens onzinnig. “Aards leven is de afgelopen miljarden jaren waarschijnlijk al diverse keren verspreid op Mars”, zeggen de onderzoekers. “Door meteorietinslagen is veel materiaal op aarde in de ruimte beland, wellicht ook met microben.”

Als organismen de reis naar Mars niet hebben overleefd, dan worden moderne microben op Marssondes geconfronteerd met hetzelfde lot. Als de microben het wel hebben overleefd, dan is het te laat om Mars te beschermen tegen aards leven. “In dat geval kan het beleid van het Office of Planetary Protection versoepeld worden”, aldus de onderzoekers.

Zoektocht naar leven op Mars
Marsrovers die op zoek gaan naar leven op het oppervlak van de rode planeet, moeten nog wel gesteriliseerd worden, vinden de onderzoekers. Anders zijn de resultaten niet betrouwbaar. Maar het steriliseren van rovers met andere missiedoelen of ruimtesondes is niet nodig.

“Er is steeds minder geld beschikbaar voor planetair onderzoek, dus het is belangrijk dat belastinggeld zo efficiënt mogelijk besteed wordt”, concluderen de onderzoekers.

Reactie NASA
In een reactie aan Scientias.nl laat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA weten dat steriliseren absoluut belangrijk is. “De makkelijkste manier om leven te vinden op Mars is als we het vanaf aarde meebrengen”, stelt Dr. Catharine Conley van het Planetary Protection Office. “Ik vind het raar dat twee wetenschappers een Marsrover met aardse organismen op Mars willen laten landen, puur om kosten te besparen.”

Volgens Conley vallen de kosten ook mee. “Niet alle ruimtesondes naar Mars worden gesteriliseerd. Sondes zoals NASA’s Mars Science Laboratory worden flink schoongemaakt, maar hoeven niet gesteriliseerd naar Mars. Wij denken namelijk dat een relatief klein aantal aardse organismen op Mars kan overleven.”

Als de beweringen van de twee wetenschappers een brede ondersteuning krijgen door meer onderzoekers, dan kunnen veranderingen in het beleid doorgevoerd worden, zegt Conley.