ver2

Astronomen hebben het verste sterrenstelsel ooit ontdekt. Het sterrenstelsel stamt uit de tijd dat het heelal nog maar vijf procent van zijn huidige leeftijd had en staat op zo’n 13 miljard lichtjaar afstand.

Astronomen ontdekten het sterrenstelsel met behulp van opnames van ruimtetelescoop Hubble en Spitzer. Het sterrenstelsel – dat de naam EGS-zs8-1 draagt – is niet alleen het verste sterrenstelsel dat ooit is geobserveerd. Het is ook één van de helderste en zwaarste objecten in het vroege universum. “In slechts 670 miljoen jaar heeft het stelsel een massa opgebouwd van meer dan 15 procent van de massa van de huidige Melkweg,” vertelt onderzoeker Pascal Oesch.

Keck
Om de afstand waarop het sterrenstelsel zich bevindt vast te kunnen stellen, maakten de onderzoekers gebruik van de Keck 1-telescoop op Hawaï. Het stelsel blijkt op 13 miljard lichtjaar afstand te staan.

Boeiend
Het is heel boeiend om onderzoek te doen naar dit soort verre (en dus oude) sterrenstelsels. Ze kunnen ons namelijk meer vertellen over de kinderjaren van ons universum. “Het heelal onderging op dat moment belangrijke veranderingen,” vertelt onderzoeker Rychard Bouwens. “De wolken van neutraal waterstof tussen de sterrenstelsels veranderden in een heet, geïoniseerd plasma. Het lijkt erop dat de jonge sterren in vroege sterrenstelsels zoals EGS-zs8-1 de belangrijkste aanjagers waren voor deze overgang, die het ‘tijdperk van herionisatie’ wordt genoemd.”

Hoewel het onderzoek meer inzicht kan geven in de tijd dat ons heelal nog heel jong was, roept het onderzoek tegelijkertijd ook vragen op. Zo blijken sterrenstelsels als EGS-zs8-1 heel andere fysische eigenschappen te bezitten dan de sterrenstelsels vandaag de dag. Hoe dat precies zit, is nog onduidelijk. Gehoopt wordt dat de James Webb-telescoop die in 2018 gelanceerd moet worden meer duidelijkheid kan scheppen. Deze telescoop gaat naar verwachting de eerste sterren en sterrenstelsels die in het universum ontstonden, opsporen.