Astronomen hebben een groep sterrenstelsels op een afstand van 12,6 miljard lichtjaar bij de aarde vandaan ontdekt. Het is de verste sterrenstelselcluster ooit gespot. De cluster, COSMOS-AzTEC3, werd gevonden door data van drie telescopen (Spitzer, Hubble en Chandra) te combineren. Deze oude groep groeide in de loop der jaren uit tot een modern cluster.

Aangezien ons universum 13,7 miljard jaar oud is, zien wetenschappers het sterrenstelselcluster zoals het er 1,1 miljard jaar na het ontstaan van het heelal uitzag. Eerder troffen astronomen volwassen varianten van dit cluster aan op een afstand van tien miljard lichtjaar bij de aarde vandaan.

“We denken dat actieve stervorming en zwarte gaten de zaadjes van dit cluster zijn”, zegt Peter Capak van NASA’s Spitzer Science Center. “Uiteindelijk groeien deze zaadjes uit tot een groot centraal sterrenstelsel, dat het centrum van een massief cluster vormt.” In de meeste hedendaagse clusters zijn de meest massieve sterrenstelsels in het centrum te vinden.

Wel hadden de wetenschappers een aantal telescopen nodig om de cluster te vinden. “Dit was nodig om een alomvattend beeld te krijgen van de vele kanten van dit cluster”, legt Capak uit.

De cluster is linksboven op een foto te zien. Voor een grotere versie kunt u hier klikken. De leden van de cluster zijn omcirkeld.