Plastic is fantastisch, omdat het gemakkelijk te vervormen is. Een nadeel van plastic is dat het materiaal niet erg sterk is. Staal is daarentegen niet fragiel, maar is moeilijk te bewerken. Is er een tussenweg? Ja, zeggen wetenschappers. Ze zijn erin geslaagd om nieuwe metaallegeringen te creëren die sterker zijn dan staal, maar die net zo makkelijk te smelten zijn als plastic.

De legeringen bestaan uit metalen als koper, nikkel, titanium en zirkonium. Bij een lage temperatuur en een lage druk kunnen de legeringen gesmolten worden. Hoewel ruwe materialen even duur zijn als staal, kost de verwerking ervan niet meer dan de prijs van plastic.

Onderzoeker Jan Schroers en zijn collega’s melden dat met de metaallegeringen objecten gemaakt kunnen worden van allerlei groottes, zoals flessen, containers, medische implantaten en piepkleine resonatoren voor in microelektromechanische systemen.

“De truc is om wrijving te voorkomen”, zegt Schoers, die de blaasvormingstechniek gebruikt om voorwerpen te creëren. Deze techniek wordt o.a. toegepast om frisdrankflessen te maken. “Blaasvormen voorkomt wrijving, waardoor we allerlei complexe vormen kunnen maken.” Schoers denkt dat de nieuwe metaallegeringen een grote impact kunnen hebben op de samenleving. “Net zoals de ontwikkeling van synthetische plastics de laatste eeuw voor een revolutie zorgde.”