Het is een vraagstuk waar veel ouders mee worstelen: hoe krijg ik mijn kinderen zo ver dat ze gezond(er) gaan eten? Wetenschappers van Cornell University beten zich de afgelopen jaren in dat vraagstuk vast en dit zijn hun meest opvallende tips!

Afbeelding: Cornell University Food and Brand Lab.

Afbeelding: Cornell University Food and Brand Lab.

1. Laat ze aan hun helden denken!
Kinderen zijn sneller geneigd om een gezonde keuze te maken, wanneer ze daarvoor hebben stilgestaan bij het feit dat hun held ook altijd gezond eet. Dat blijkt uit een interessant experiment dat wetenschappers in 2012 tijdens een zomerkamp uitvoerden. Tijdens het kamp konden kinderen tussen de zes en twaalf jaar oud kiezen tussen patatjes of ‘Apple fries’: dunne plakjes appel. In de eerste en twee week van het kamp (deze weken deden dienst als controleweken) koos slechts 9,1 procent van de kinderen voor appels. In de derde en vierde week gooiden de onderzoekers het over een andere boeg en lieten ze kinderen voor ze hun keuze maakten twaalf foto’s zien. Op de foto’s stonden echte of fictieve rolmodellen. Tijdens een eerder onderzoek was al vastgesteld welke van deze modellen door kinderen als bewonderenswaardig en niet bewonderenswaardig werden gezien. De kinderen kregen de foto’s te zien en werden – zo kort voor ze hun keuze maakten – aan het denken gezet door de vraag ‘Zou deze persoon appel of frietjes bestellen?’. De gedachte was dat kinderen die dachten dat bewonderenswaardige personen gezond zouden eten, gezond voedsel positiever zouden gaan inzien en zelf ook sneller voor gezond voedsel zouden kiezen. En dat klopte. Wanneer kinderen voordat ze hun keuze maakten, stilstonden bij het feit dat hun held de gezonde keuze zou maken, kozen ze in maar liefst 45,5 procent van de gevallen voor de appels. De foto’s hadden het sterkste effect wanneer kinderen dachten dat bewonderenswaardige personen altijd gezond zouden eten. Dus laat je kind, wanneer het de volgende keer moet kiezen tussen gezond en ongezond eerst even nadenken over de vraag: “Wat zou jouw held eten?”

Houd het gezellig

De meeste ouders kennen het wel: ruzie aan tafel. Ook daar hebben de onderzoekers van Cornell onderzoek naar gedaan en er blijkt een eenvoudige manier te zijn om de kans op ruzie en agressie aan de eettafel te verkleinen: het mes erbij pakken! Uit experimenten blijkt dat kinderen (tussen de zes en tien jaar oud) die voedsel voorgeschoteld krijgen dat ze met hun voortanden moeten eten (bijvoorbeeld drumsticks) bijna twee keer luidruchtiger zijn dan kinderen die datzelfde voedsel voorgesneden krijgen. “De kans dat ze niet naar volwassenen luisterden en agressief waren naar andere kinderen toe, was twee keer zo groot,” stelt onderzoeker Brian Wansink. Kortom: “Als je een leuke, rustige en relaxte maaltijd met je kinderen wilt, snijd hun voedsel dan in stukken.”

2. Snijd dat fruit in stukken!
Als je een kind laat kiezen tussen een appel en een snoepje is de keus doorgaans snel gemaakt. De appel gaat terug op de fruitschaal en het snoepje gaat gretig naar binnen. De meeste mensen wijten dat aan het feit dat het snoepje lekkerder is. Maar recent onderzoek toont aan dat dat niet het gehele verhaal is. Wetenschappers van Cornell University togen naar acht basisscholen met een kantine voor de leerlingen. Elke basisschool kreeg een apparaatje cadeau waarmee appels in drie tot vier seconden in zes gelijke stukken werden verdeeld. De kantinemedewerkers kregen opdracht het apparaatje te gebruiken wanneer leerlingen om een appel vroegen. Tijdens deze pilot vroegen de onderzoekers aan de kinderen die de kantine bezochten waarom ze geen fruit aten. De kinderen bleken daar twee redenen voor te hebben. De jongere kinderen – die vaak hun melktanden aan het wisselen zijn – vinden het fruit ongemakkelijk om te eten. De oudere kinderen vinden het er weinig aantrekkelijk uitzien om hun tanden in zo’n grote appel te zetten. Dat zou betekenen dat het in stukken snijden van appels en ander fruit ervoor zou moeten zorgen dat kinderen mee fruit gingen eten. Het experiment wijst dat inderdaad uit. Wanneer scholen de apparaatjes gingen gebruiken, steeg het aantal verkochte appels tot wel 71 procent. Het aantal kinderen dat meer dan de helft van de appel opat steeg wanneer de appel in stukken werd gesneden met 73 procent. Kortom: kinderen eten meer fruit als ze het gemakkelijk kunnen eten. Snijden, dus!

3. Geef die groente een hippe naam!
Kinderen zijn doorgaans niet zo happig op groente. Maar met een simpel marketingtrucje kun je daar verandering in brengen, zo toont recent onderzoek aan, en wel door groente een alternatieve, hippe naam te geven. De onderzoekers togen wederom naar twee basisscholen met kantine voor hun studie. Tijdens de eerste maand van het onderzoek werd in de kantines naamloze groente geserveerd. In de maand erna gaven de onderzoekers hippe namen aan de groente die op één van de scholen geserveerd werd. Broccoli werd bijvoorbeeld ‘Power Punch Broccoli’ en wortels ‘X-ray Vision Carrots’. En het resultaat loog er niet om. Op de school waar de groenten hippe namen kregen, werd vervolgens 99 procent meer groente gegeten. Een simpele naamsverandering kan kinderen dus al aanzetten om meer van een groente te nuttigen.

Afbeelding: Cornell University Food and Brand Lab.

Afbeelding: Cornell University Food and Brand Lab.

4. Wees creatiever op het bord!
Kinderen zien de wereld anders dan wij volwassenen. Dat is misschien niet heel verrassend. Maar heb je er wel eens bij stilgestaan dat dat ook geldt voor de wijze waarop we onze borden opmaken? Onderzoek toont bijvoorbeeld aan dat wij volwassenen ons voorgerecht het liefst op het midden van ons bord zien. Kinderen zien het liefst op het onderste deel van hun bord en met een ontwerp of patroontje erin. En volwassenen blijken het liefst drie componenten en drie kleuren op hun bord te hebben, terwijl kinderen zeven componenten en zes kleuren prefereren. Het wijst erop dat het goed is om de borden van kinderen met meer creativiteit en meer kleur op te maken. Want daar worden ze blij van. En blije kinderen zijn blije papa’s en mama’s. Zeker aan de eettafel.

5. Plak er eens een sticker op!
Je kunt er op eenvoudige wijze voor zorgen dat kinderen een zwak krijgen voor een bepaald product door ze dat product te laten associëren met bijvoorbeeld een favoriet Sesamstraatfiguur. Dat blijkt uit experimenten. De onderzoekers lieten 208 kinderen tussen de acht en elf jaar kiezen tussen een koekje en een appel. Op de drie dagen die volgden, moesten de kinderen elke keer dezelfde keuze maken, alleen probeerden de onderzoekers die keuze nu te beïnvloeden. Op de tweede dag plakten ze bijvoorbeeld een sticker van Elmo op het koekje. Op de andere dag plakten ze een sticker van een vergelijkbaar (geliefd en bekend) figuur op de appel. Op de dag erna plakten ze een sticker van een onbekend figuur op de appel. Op de laatste dag van het experiment werden er geen stickers geplakt en moesten de kinderen nog eenmaal kiezen tussen de appel en het koekje. Uit het onderzoek blijkt dat kinderen bijna twee keer zo vaak voor de appel kozen nadat er een bekend figuur – zoals Elmo – op de appel geplakt was. Dat effect trad niet op wanneer hetzelfde werd gedaan met het koekje. Al met al is het plakken van een sticker op een appel dus een eenvoudige manier om je kind te verleiden die appel te pakken en het koekje links te laten liggen.