Dat is het kristalheldere doel dat de Verenigde Staten zich gesteld hebben.

Dat schrijft president Barack Obama in een opiniestuk voor CNN. “We hebben een duidelijk doel dat belangrijk is voor het volgende hoofdstuk in Amerika’s verhaal in de ruimte: mensen in de jaren dertig van deze eeuw naar Mars sturen en veilig terugbrengen op aarde, met de ultieme ambitie om op een dag voor langere tijd op Mars te blijven.”

Samen met de private sector
Wie denkt dat Obama namens NASA spreekt, heeft het mis. Hij onderstreept dat deze plannen alleen werkelijkheid kunnen worden als overheidsinstanties en private ruimtebedrijven (de VS heeft er daar inmiddels meer dan 1000 van!) de handen ineenslaan. “Naar Mars gaan vereist een samenwerking tussen overheid en private innovators en we zijn daar al mee begonnen.”

ISS
Obama wijst met dat laatste natuurlijk onder meer op de samenwerking met SpaceX. Dit bedrijf werkt al nauw met NASA samen en neemt de bevoorrading van het ISS deels voor zijn rekening. Op korte termijn zal het bedrijf echter ook mensen naar het ruimtestation gaan vervoeren. “In de komende twee jaar zullen private bedrijven voor het eerst astronauten naar het internationale ruimtestation sturen.”

“In de komende twee jaar zullen private bedrijven voor het eerst astronauten naar het internationale ruimtestation sturen”

Dieper de ruimte in
Na die mijlpaal is het tijd voor de volgende stap: ruimtereizen die verder reiken dan een baan rond de aarde. “Ik ben blij aan te kunnen kondigen dat we met onze commerciële partners samenwerken om nieuwe habitats te bouwen die astronauten kunnen onderhouden en transporteren tijdens langer durende missies die dieper de ruimte ingaan. Deze missies zullen ons leren hoe mensen op grote afstand van de aarde kunnen leven, iets wat we nodig hebben voor de lange reis naar Mars.”

Noodzaak
De ruimteambities van de VS zijn geen uit de hand gelopen hobby, maar een noodzakelijkheid, zo benadrukt Obama. Hij voorspelt dat we in de toekomst – net als onze voorouders – nog steeds gefascineerd naar de sterren zullen staren. “Maar in plaats van verlangend uit te zien naar de terugkomst van onze onverschrokken ontdekkingsreizigers, weten we dan dat deze ontdekkingsreizigers – dankzij de keuzes die we nu maken – niet de ruimte in zijn gegaan voor een kort bezoek, maar om daar te blijven en zo het leven hier op aarde te verbeteren.”

De Verenigde Staten zijn niet de enigen die dromen van een bemande missie naar Mars. Verschillende organisaties wereldwijd zijn ermee bezig. Mars One, bijvoorbeeld. En ook het eerder genoemde SpaceX ziet het als haar missie om de rode planeet te koloniseren. Elon Musk, oprichter van het bedrijf kondigde recent het Interplanetary Transport System aan dat mensen op Mars moet gaan brengen. Ook Blue Origin, het bedrijf van Jeff Bezos, zou werken aan een draagraket die ruimtevaartuigen naar Mars kan brengen. Daarnaast wordt ook gewerkt aan bemande missies naar de maan: volgend jaar zal voor het eerst een private lander – van het bedrijf Moon Express – voet zetten op de maan. Het is de opmaat naar meer: het winnen van grondstoffen op de maan. “Binnen 15 jaar zal de maan een belangrijk onderdeel zijn van de aardse economie,” vertelde Naveen Jain, mede-oprichter van Moon Express, eerder. “En mogelijk is het dan zelfs ons tweede huis. Probeer je dat eens voor te stellen!” Het zijn spannende tijden.