Een tropische vissoort is in staat om verschillende menselijke gezichten te herkennen. Voor het eerst is aangetoond dat een vis hiertoe in staat is.

Britse en Australische wetenschappers vonden een schuttersvis. Ze kwamen erachter dat het diertje gezichten kon onthouden en herkennen. Dit is indrukwekkend, want het betekent dat het brein van deze vis complexer is dan we tot nu toe denken.

“Het is opvallend dat de vis in staat is om zoveel gezichten te onthouden, omdat alle menselijke gezichten dezelfde onderdelen bevatten”, vertelt auteur Dr Cait Newport van de Oxford universiteit. “Alle gezichten hebben namelijk twee ogen boven een neus met daaronder een mond. Hierdoor moet er gekeken worden naar subtiele verschillen.”

Experimenten
De schuttersvis is een bijzondere tropische vis, die zijn mond gebruikt om water te spuiten. Hierdoor kan het diertje insecten aanvallen. De schuttersvis kreeg tijdens het onderzoek iedere keer twee gezichten te zien. Het diertje mocht vervolgens één gezicht kiezen door naar het plaatje te spuiten. Vervolgens kwam het gekozen gezicht nog een paar keer voorbij in andere sets, zodat de vis de tijd kreeg om de desbetreffende man of vrouw te onthouden.

Maar slaagde de vis er ook echt in om het gezicht te onthouden? Ja! In een tweede experiment kreeg de vis 44 verschillende gezichten te zien, waaronder het bekende gezicht. In 81% van de gevallen selecteerde de schuttersvis de – in zijn ogen – bekende persoon.

Minder complex brein
Eerder is al aangetoond dat vogels verschillende gezichten kan herkennen. Toch is dit minder opzienbarend, want vissen hebben neocortex-achtige structuren in hun hersenen. “Vissen hebben een minder complex brein dan mensen [en vogels, red] en beschikken niet over het hersendeel dat wij gebruiken om gezichten te herkennen”, vervolgt Newport. “Toch tonen veel vissen aan dat ze objecten kunnen herkennen.” De vis laat zien dat simpele breinen toch complexe taken kunnen uitvoeren.