Vlaamse gaaien zijn klaarblijkelijk een stuk slimmer dan gedacht. Wanneer de vogels denken dat ze afgeluisterd worden, passen ze hun werkzaamheden daarop aan: ze doen er alles aan om te voorkomen dat degene die ze afluistert te weten komt waar ze hun wintervoorraad eten verstoppen.

Vlaamse gaaien hebben wel wat weg van eekhoorns. Net als deze kleine knaagdieren leggen de vogels een wintervoorraad aan. Die verstoppen ze in de grond en spreken ze aan als het schaars wordt. Helaas voor de ijverige gaaien komt het regelmatig voor dat hun wintervoorraad gestolen wordt. Andere vogels halen de voorraad van de Vlaamse gaai dan weg. Een nieuw onderzoek wijst erop dat de Vlaamse gaaien zich van dat risico bewust zijn en er alles aan doen om de kans op een beroving zo klein mogelijk te houden.

Zand of grind
In een experiment kregen de vogels de kans om hun eten op twee plekken te verstoppen: in zand of in grind. Gaaien die hun voedsel in grind verstopten, maakten daarbij vanzelfsprekend meer lawaai dan gaaien die voor zand kozen. De onderzoeker keken waar de gaaien hun voedsel verstopten wanneer ze helemaal alleen waren, wanneer er een andere vogel was die ze kon zien en horen en wanneer er een andere vogel was die ze niet kon zien, maar wel kon horen.

WIST U DAT…

…raven hun relaties zeker drie jaar onthouden?

Minder lawaai
Uit het experiment blijkt dat Vlaamse gaaien die weten dat een andere vogel meeluistert, maar ze niet kan zien, er voor kiezen om hun voedsel in de minst lawaaiige ondergrond te verstoppen. Waarschijnlijk om te voorkomen dat ze de aandacht trekken van degene die ze afluistert en de kans dat hun voedsel gestolen wordt, te verkleinen.

Afluisteren
In een tweede experiment bekeken onderzoekers de situatie eens vanuit het gezichtspunt van de vogel die afluisterde. Ze keken hoeveel geluiden een gaai maakte wanneer deze toekeek hoe een andere gaai voedsel opsloeg, een andere gaai het voedsel van de toekijker stal of een andere gaai niet aan het stelen of opslaan was. De vogels bleken aanzienlijk minder lawaai te maken wanneer ze een andere vogel bespiedden dan wanneer ze helemaal alleen waren, zo concluderen de onderzoekers in het blad PLoS ONE. De onderzoekers denken dat de vogels stiller zijn om te voorkomen dat de ander ze opmerkt en hun of zijn voedsel ergens anders gaat verstoppen.

Het onderzoek wijst erop dat de Vlaamse gaai aanzienlijk slimmer is dan gedacht. “Wij mensen begrijpen dat andere mensen kunnen horen wat we aan het doen zijn, maar daar is onder andere dieren maar weinig bewijs voor,” vertelt onderzoeker Rachael Shaw. “Onze studie van Vlaamse gaaien is het eerste onderzoek dat aantoont dat een lid van de kraaienfamilie akoestische informatie onderdrukt door minder geluiden te maken wanneer hij een ander individu bespiedt.”