BIOLOGIE  Vlinderexpert Arthur Shapiro heeft de afgelopen 35 jaar van zijn leven aan de fladderende diertjes gewijd. Zijn database met informatie over de ontwikkeling van diverse soorten op diverse plekken in Californië vormt nu de doos van Pandora met slechts één doemscenario: de vlinders trekken het niet.

“Vlinders zijn niet alleen heel charismatisch in de ogen van mensen, maar worden ook veelvuldig gebruikt als indicator voor de ‘gezondheid’ van het milieu,” legt Shapiro uit. “We zien dat veel soorten op het laagland hard geraakt worden door de combinatie van hogere temperaturen en het verlies van hun woonomgeving.” De database waar deze conclusies uit voortrollen, is bijzonder nauwkeurig te noemen. Shapiro observeerde 150 vlindersoorten twee keer per maand op tien verschillende plaatsen in Californië en dat 35 jaar lang.

Maar dat alles is niet voor niks geweest. Uit de analyses komen verschillende nuttige conclusies. Zo neemt de diversiteit in vlindersoorten die in gebieden op zeeniveau wonen snel af. Ook de soorten in de bergen nemen – hetzij iets minder vlug – af. De vlinders die op de hoogte van de bomen leven nemen in diversiteit toe. De vlinders die lager leven, zoeken het met de hitte namelijk hogerop. “Ze kunnen nergens heen, behalve naar de hemel,” merkt Shapiro op.

Niet alleen de hogere temperaturen verjagen de vlinders uit hun oorspronkelijke woonomgeving. Steeds meer van hun land wordt door de mens ingenomen om er woningen te bouwen. Er zijn soorten die hier oorspronkelijk goed mee omgingen en heel flexibel op planten nabij wegen en huizen leefden. Maar hun aantal neemt verbazingwekkend genoeg heel snel af.

Wilt u een kijkje nemen in de vlinderdatabase van Shapiro? Dat kan. Klik hier.