De inmiddels uitgestorven vogel Xenicibis xympithecus had vleugels in de vorm van een knuppel en deinsde er niet voor terug om deze in gevechten te gebruiken. Dat blijkt uit onderzoek. De vleugels waren speciaal voor de strijd geëvolueerd. De vleugels waren extra lang en het uiteinde leek op een knuppel waarmee hard kon worden toegeslagen.

Eerder ontdekten wetenschappers al dat dinosaurussen een vlegelachtige staart hadden waarmee ze vijanden letterlijk uit de weg werkten. Het is echter voor het eerst dat onderzoekers zo’n structuur ook bij vogels aantreffen.

Eiland
De Xenicibis xympithecus leefde op Jamaica en moet daar nogal eens in gevechten zijn verwikkeld. Vooral onderling wisten de vogels elkaar hard te raken. De fossielen van de dieren vertonen namelijk nogal wat blessures van het uitdelen of incasseren van klappen. “Ik denk dat ze elkaar met behulp van de bek vastgrepen en dan met de vleugels begonnen te slaan,” vertelt onderzoeker Nicholas Longrich.

Vorm
Toen de wetenschappers de fossielen van de vogel onder ogen kregen, viel de bijzondere vorm van de vleugels direct op. “De arm is lang en spichtig.” De botjes lijken verlengd en gebogen waardoor de vleugel veel weg heeft van een banaan.

Soortgenoten
De vleugels zouden als knuppel dienst hebben gedaan. De slachtoffers van de vogel waren voornamelijk soortgenoten. “Er waren veel vogels die om dezelfde territoria vochten. De beste strijders – degenen met de beste wapens – waren in staat om een goed territorium te bemachtigen en zich voort te planten.”

WIST U DAT…

…de prehistorische vogel Pelagornis chilensis een spanwijdte van 5,1 meter had?

Vechten
Het is niet ongewoon dat vogels hun vleugels als wapen gebruiken. Zelfs vandaag de dag zijn er nog genoeg soorten die dat doen. Zwanen en ganzen bijvoorbeeld. Maar geen enkele soort beschikt over vleugels die speciaal zijn aangepast op vechten.

De Xenicibis xympithecus stierf zo’n 10.000 jaar geleden uit. De speciale vleugels haalden waarschijnlijk weinig uit toen de eilandvogels oog in oog kwamen te staan met hun grootste vijand en degene die hen zou uitroeien: de mens.

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door Nicholas Longrich.