klifzwaluw

Kunnen vogels evolueren om de kans dat ze verkeersslachtoffers worden, te verkleinen? Een nieuw onderzoek wijst erop van wel. Wetenschappers ontdekten dat de vleugels van klifzwaluwen in de buurt van een drukke weg korter werden en dat het aantal dode klifzwaluwen op de weg sterk afnam.

Onderzoeker Charles R. Brown bestudeert de klifzwaluwen in het westelijke deel van Nebraska al gedurende dertig jaar. Samen met zijn collega’s verzamelde hij in die periode honderden dode klifzwaluwen nabij (spoor)wegen en andere broedplaatsen. Toen de onderzoekers de verzamelde klifzwaluwen analyseerden, ontdekten ze twee opvallende trends. “Het aantal verkeersslachtoffers nam af en de vogels die langs de autosnelweg werden gevonden hadden een grotere spanwijdte,” vertelt Brown.

Natuurlijke selectie
Zou het zo kunnen zijn dat de klifzwaluwen op het gevaar dat de autoweg vormt, reageren? Zou het kunnen dat er een eigenschap is die de kans om verkeersslachtoffer te worden, verkleint en dat deze eigenschap door natuurlijke selectie terrein wint? Brown en zijn collega’s stellen op basis van hun onderzoek van wel. Hun studie wijst erop dat klifzwaluwen morfologische veranderingen ondergingen die werden ingegeven door natuurlijke selectie.

WIST U DAT…

…stadse vogels sneller volwassen worden?

Snelle evolutie
“Het onderzoek laat zien dat evolutie op heel korte termijn (dertig jaar) kan werken en dat bepaalde eigenschappen van vogels kunnen veranderen,” stelt Brown. “Deze dieren hebben zich aangepast aan hun stedelijke omgeving met veel verkeer, misschien deels door hun kleinere spanwijdte waardoor ze beter kunnen manoeuvreren en een grotere kans hebben om auto’s te ontwijken.” En waarschijnlijk zijn de klifzwaluwen niet de enigen. “Biologen kunnen nog wel eens veel meer vergelijkbare voorbeelden vinden van hoe dieren zich aan het landschap en landgebruik van de mens aanpassen.”

Het onderzoek wijst er ook op dat klifzwaluwen van elkaar leren. Wanneer ze zien hoe andere zwaluwen uit hun kolonie door een auto geraakt worden en sterven, kunnen ze leren om de voertuigen te vermijden en zo hun overlevingskansen te vergroten. Het volledige onderzoek is terug te vinden in het blad Current Biology.