Trekkende vogels bewegen bijzonder synchroon. Ze strijken samen neer, duiken samen en bewegen zich gebroederlijk voort. Wetenschappers zijn er nu achter hoe de vogels dat voor elkaar krijgen. Alle beslissingen tijdens de vogeltrek worden op democratische wijze genomen en elke vogel heeft inspraak.

De wetenschappers stuurden dertien duiven met een GPS-systeem de lucht in om te achterhalen wie als eerste de route zou bepalen en of de andere vogels hem zouden volgen. Ze ontdekten dat de meest dominante vogel de leiding neemt. Maar ook de dieren met een lagere status hebben invloed op de besluitvorming, zo bleek.

Onderzoeker Dora Biro spreekt van een flexibel systeem van leiderschap: de vogels kunnen in de lucht ongelofelijke capriolen uithalen, omdat elk individu invloed heeft. “De groep wordt niet gedomineerd door één enkele vogel, maar is ook niet compleet egalitair,” legt Biro uit. “Het is een hiërarchisch systeem waarin de vogels met de hoogste status de meest invloedrijke beslissingen maken, maar de vogels die lager in rang staan maken ook beslissingen en die beïnvloeden de vogels die daar weer onder staan.”

“Deze hiërarchieën zijn flexibel, omdat de leidende rol van de vogel van tijd tot tijd kan veranderen en op lange termijn toch voorspelbaar blijft.” Volgens Biro kan dit onderzoek een licht werpen op de vraag hoe mensen beslissingen maken. Neemt het voorbeeld van een jury in de rechtbank: deze bestaat uit twaalf personen wordt geleid door een dominant persoon, maar de mensen onder hem kunnen de beslissing wel beïnvloeden. Ook het kiesgedrag van mensen kan met behulp van dit onderzoek in een nieuw licht komen te staan.