Wetenschappers hebben het volledige genoom van de Denisova-mens in kaart gebracht en geanalyseerd. En het genoom kan ons veel vertellen over de overeenkomsten en verschillen tussen onszelf en de oude mensachtige die nauw aan ons en de Neanderthaler verwant is.

In 2010 vonden onderzoekers in Siberië een vingerkootje terug. Het vingerkootje (hierboven ziet u een replica) bleek nog wat DNA te bevatten en op basis van dat DNA konden de onderzoekers vaststellen dat het ooit aan een jong meisje had toebehoord. Dat meisje behoorde weer tot een groep oude mensachtigen die voor die tijd onbekend was: de Homo denisova.

Vergelijken
Wetenschappers hebben hun onderzoek naar het vingerkootje en het DNA dat erin werd aangetroffen nu naar een hoger plan getild. Ze brachten het gehele genoom van het meisje in kaart en vergeleken het vervolgens met het genoom van Neanderthalers en elf moderne mensen, zo meldt het blad Science.

Kleine groep
Het genoom kan ons heel veel over Homo denisova vertellen. Zo blijkt de genetische variatie in H. denisova niet zo groot te zijn. Dat wijst erop dat de populatie van deze mensachtigen altijd vrij klein was.

Homo denisova

De eerste resten van Homo denisova werden in 2008 in Siberië teruggevonden. Er is nog relatief weinig over de mensachtige bekend, mede doordat slechts enkele kleine fossiele resten van H. denisova zijn ontdekt. Genetisch materiaal van H. denisova werd in 2011 ook in Aziaten aangetroffen.

Overeenkomsten
De onderzoekers vergeleken het genoom van het meisje met het genoom van elf moderne mensen wereldwijd. Hun resultaten onderschrijven eerder onderzoek: namelijk dat moderne mensen op de eilanden in het zuidoosten van Azië genen delen met de H. denisova. De mensen in het oosten van Azië en zuiden van Amerika hebben weer ietsje meer genen gemeen met de Neanderthaler dan bijvoorbeeld mensen in Europa.

Honderdduizend veranderingen
Ook kan het genoom ons veel vertellen over de evolutie van onszelf: de moderne mens. Zo blijken er sinds de moderne mens zich van de Homo denisova afscheidde zo’n 100.000 veranderingen in het genoom van de moderne mens te zijn doorgevoerd. Sommige veranderingen hebben een flinke invloed. Ze betreffen bijvoorbeeld de ontwikkeling van het brein of ons zenuwstelsel. Andere veranderingen zijn wat minder invloedrijk en beperken zich tot de vorm van de tanden.

Hoewel het genoom heel veel vragen beantwoord, blijven er ook nog genoeg vragen over. Waarom stierf H. denisova uiteindelijk uit? En waarom redde de moderne mens het wel?