schijf met stof en gas rondom een bruine dwerg

Wetenschappers vermoeden al een tijdje dat ook rondom bruine dwergen – kleine, zwakke sterren – planeten kunnen draaien. En nu hebben ze voor het eerst bewijs gevonden: een planeet rondom een bruine dwerg.

Bruine dwergen zijn sterren met een vrij kleine massa. Door die kleine massa zijn ze niet in staat zijn om in hun kern waterstoffusie plaats te laten vinden. Het licht dat deze bruine dwergen afgeven, is dan ook zeer zwak. Eerder zijn rond bruine dwergen al schijven met daarin gas en stof ontdekt: de bouwstenen voor planeten. Astronomen vermoeden dan ook al een tijdje dat zich rond bruine dwergen planeten kunnen bevinden. In het verleden zijn rondom bruine dwergen ook al objecten met een planeetachtige massa aangetroffen. Maar deze stonden zeer ver van de bruine dwergen af en kunnen geen deel uitgemaakt hebben van de protoplanetaire schijf. En daarmee mochten deze objecten ook geen planeten worden genoemd: het zijn pas planeten als ze in de protoplanetaire schijf van de ster zijn ontstaan. En dus bleef het bewijs voor planeten rondom bruine dwergen uit. Tot nu.

Planeet
Astronomen hebben nu namelijk rondom een bruine dwerg een planeetachtig object aangetroffen dat een stuk dichter bij de bruine dwerg staat. Alles wijst erop dat het dit keer wel om een planeet gaat.

WIST U DAT…

Gravitationele microlensing
De onderzoekers deden hun ontdekking met behulp van een techniek die gravitationele microlensing wordt genoemd. Hierbij wordt het licht van een verre ster gebogen en versterkt door het zwaartekrachtsveld van een ster die zich ietsje dichter bij de aarde bevindt.

De planeet die vermoedelijk rond de bruine dwerg cirkelt, heeft een massa die ongeveer twee keer zo groot is als de massa van Jupiter. De afstand tussen de planeet en de bruine dwerg is vergelijkbaar met 0,87 keer de afstand tussen de aarde en de zon, oftewel iets meer dan 130 miljoen kilometer.