Het fragment is afkomstig uit de beroemde Denisova-grot in Siberië.

Onderzoekers hebben in de Denisova-grot een fossiel van de Denisovamens gevonden. Het gaat om een stukje van de schedel van de mensachtige. Op basis van het DNA werden de fossiele resten aan de Denisovamens toegeschreven.

Denisovamens
In 2008 beschrijven onderzoekers een nieuwe mensachtige: Homo denisova. Ze baseren zich op vondsten uit een grot in Siberië, die bekend staat als de Denisova-grot. Toch weten we tot op heden nog maar weinig over deze mensachtige. En dat is ook niet zo heel gek. Nog nooit hebben onderzoekers namelijk fossielen van Denisovamensen gevonden buiten de Siberische grot. Daarnaast gaat het om maar een handjevol fossielen die aangetroffen zijn, waaronder twee kiezen, een vingerbotje en een versleten melkkies.


Wandbeen
Maar daar kan nu dus de vondst van het schedelfragment bij opgeteld worden. Het gaat in het bijzonder om fragmenten van het linker wandbeen. Wandbeenderen zijn in de menselijke schedel de gebeenten die de zij- en bovenkant van het hoofd vormen. Het fragment werd gevonden in het zuidelijke gedeelte van de Denisova-grot. Dit gedeelte is wegens een instorting echter moeilijk bereikbaar. Toch is het de onderzoekers gelukt om het fossiel te bemachtigen. En dankzij de vondst krijgen onderzoekers nu voor het eerst meer inzicht in de schedelstructuur van de Denisovamens. Hierdoor hopen ze ook de kennis over deze mensachtige in het algemeen wat uit te breiden. Zo willen ze het fragment gaan vergelijken met fossiele resten van Neanderthalers en moderne mensen om zo meer geheimen over de Denisovamens prijs te geven.

De verspreiding van Denisovamensen. Afbeelding: John D. Croft (via Wikimedia Commons)

Denisovamensen splitsten zich zo’n 470.000 tot 190.000 jaar geleden van de Neanderthalers af. Terwijl de Neanderthalers in Europa en West-Azië leefden, koloniseerden de Homo denisova Azië. Het gebied van de Neanderthalers en Denisovamensen kende wel enige overlap en er zijn aanwijzingen gevonden dat de twee mensachtigen het soms erg gezellig hadden en zelfs de lakens deelden. Zo schijnen ze bijvoorbeeld gelijktijdig de Denisova-grot te hebben bewoond. Ook zijn onderzoekers al eerder op een kind van een Neanderthaler en een Denisovamens gestuit.