bruine dwerg

Wetenschappers hebben mogelijk voor het eerst buiten ons zonnestelsel een atmosfeer met daarin wolken bestaande uit water ontdekt. De wolken zouden zich hoog boven de koudste bruine dwerg die we tot op heden ontdekt hebben, bevinden.

In april van dit jaar ontdekten wetenschappers de uitzonderlijk koude bruine dwerg WISE J085510.83-071442.5. De bruine dwerg bevindt zich op zo’n 7,2 lichtjaar van de aarde en het is er koud: tussen de -48 en -13 graden Celsius. De bruine dwerg heeft een massa die drie tot tien keer groter is dan de massa van Jupiter.

Bruine dwergen

Bruine dwergen starten hun leven net zoals de sterren die we ‘s avonds aan de hemel zien staan. Ze ontstaan net als die sterren uit gaswolken die ineenstorten. Het verschil tussen gloeiendhete sterren en de relatief koude bruine dwergen is dat bruine dwergen te weinig massa bezitten om kernfusie op gang te brengen en licht te gaan geven.

Nader onderzoek
Wetenschappers hebben deze bijzonder koude bruine dwerg nu nog eens onder de loep genomen en een opmerkelijke ontdekking gedaan. Hun waarnemingen – met behulp van de 6.5-meter Magellan Baade-telescoop in Chili – suggereren dat zich hoog in de atmosfeer van deze bruine dwerg waterijswolken bevinden. Dat schrijven de onderzoekers in dit paper.

Bijzonder
Als de waarnemingen kloppen, is het een bijzondere ontdekking. Wetenschappers ontdekten eerder al waterdamp in de atmosfeer van hemellichamen buiten ons zonnestelsel. Maar nog nooit werden er wolken bestaande uit water in de atmosfeer van hemellichamen buiten ons zonnestelsel ontdekt.

Het duurt nog wel even voor we zeker weten dat we hier met waterijswolken te maken hebben. De huidige telescopen kunnen daar geen uitsluitsel over geven. Alle ogen zijn wat dat betreft gericht op de nog in aanbouw zijnde ruimtetelescoop James Webb. Deze wordt in 2018 gelanceerd en moet in staat zijn om deze – en tal van andere vermoedens – te bevestigen of onderuit te schoffelen.