Ruimtesonde Rosetta heeft een heel verrassende ontdekking gedaan op komeet 67P/C-G: de komeet bevat zuurstof!

Nog niet eerder werd op een komeet zuurstof aangetroffen. Dat komt onder meer doordat zuurstof vrij snel omgezet wordt in ozon of water. Dat er op komeet 67P/C-G toch grote hoeveelheden zuurstof te vinden zijn, is dan ook een enorme verrassing. “Voor mij is dit het meest verrassende chemische resultaat van de Rosetta-missie tot nu toe,” vertelt onderzoeker Ewine van Dishoeck, verbonden aan de universiteit Leiden. “Decennialang hebben we gezocht naar interstellaire zuurstof zonder veel succes en nu vinden we haar zomaar in grote hoeveelheden in een komeet.”

Primeur!
Eerder werden op de komeet die momenteel bestudeerd wordt door ruimtesonde Rosetta al koolmonoxide, waterdamp, kooldioxide en diverse stikstof-, koolstof- en zwavelverbindingen ontdekt. En nu kunnen we daar dus zuurstof (O2) zoals we dat ook hier op aarde inademen, aan toevoegen.

WIST JE DAT…

Veel zuurstof
Door Rosetta verzamelde gegevens laten zien dat er in de gaswolk rond komeet 67P voor elke 100 watermoleculen gemiddeld 4 zuurstofmoleculen te vinden zijn. Dat betekent dat de komeet tien keer meer zuurstof bezit dan bestaande modellen over gaswolken in de ruimte voorspellen.

Verder blijkt uit het onderzoek dat de hoeveelheid zuurstof in de gaswolk rond de komeet over een periode van een half jaar constant bleef. Op basis daarvan stellen de onderzoekers dat de zuurstof al bij de totstandkoming van de komeet aan het hemellichaam is toegevoegd. De zuurstof is vermoedelijk afkomstig uit de gaswolk waaruit ons zonnestelsel en onder meer deze komeet ontstond. En dat geeft stof tot nadenken: volgens huidige modellen over de omstandigheden waaronder ons zonnestelsel ontstond, is dat niet mogelijk. Die modellen stellen namelijk dat de zuurstof tijdens de vorming van de komeet door chemische reacties vernietigd werd. Dat de zuurstof de vorming van de komeet overleefde, suggereert dat deze op de één of andere manier beschermd moet zijn geweest. “Dit is een opwindende ontdekking,” vindt onderzoeker Catherine Walsh. “Het zou kunnen dat zuurstof gevormd wordt en overleeft op manieren die we nu nog niet begrijpen. We staan te popelen om de astrochemie van de schijnbaar simpele zuurstof te ontrafelen.”