neriid-vlieg

Kan het sperma van een jeugdliefde invloed uitoefenen op het nageslacht dat je later met een andere man krijgt? Jawel, zo blijkt uit nieuw onderzoek. Tenminste: als je een vlieg bent. Onbekend is nog of dat ook voor andere soorten geldt.

Onderzoekers van de University of New South Wales verzamelden een aantal vliegjes en manipuleerden de grootte van de mannetjes door ze voedsel met veel of weinig voedingswaarden te geven. Vervolgens lieten ze een klein of een groot mannetje paren met een nog onvolwassen vrouwtje (dat dus nog geen nageslacht op de wereld kon zetten). Zodra het vrouwtje volwassen was en jongen kon krijgen, lieten de onderzoekers haar opnieuw paren met een klein of een groot mannetje.

Resultaten
Het onderzoek levert opvallende resultaten op. Hoewel het tweede mannetje de vader van het nageslacht was, bleek de omvang van het nageslacht bepaald te worden door het eerste mannetje waar het vrouwtje mee paarde. “We ontdekten dat ondanks dat het tweede mannetje de vader van de jongen was, de grootte van de jongen bepaald werd door wat de voorgaande sekspartner van de moeder als larf gegeten had,” vertelt onderzoeker Angela Crean.

Zaadvocht
Maar hoe kan een kalverliefde die niet de vader van de jongen is, invloed uitoefenen op het nageslacht dat het vrouwtje met een ander mannetje krijgt? De onderzoekers vermoeden dat het effect te wijten is aan moleculen in het zaadvocht van het eerste mannetje. Die moleculen zouden door de nog onrijpe eitjes van het vrouwtje geabsorbeerd worden en vervolgens de groei van nageslacht dat ze met een ander mannetje produceert, beïnvloeden.

Niet-genetische erfelijkheid
In feite hebben de onderzoekers een nieuwe vorm van niet-genetische erfelijkheid ontdekt. Helemaal nieuw is het echter niet. De oude Grieken vermoedden al dat voormalige sekspartners invloed hadden op het nageslacht dat vrouwen met andere mannen kregen. Maar dat idee werd aan het begin van de twintigste eeuw verworpen toen de genetica het levenslicht zag. “Onze ontdekking laat zien dat de manier waarop variatie door de generaties heen wordt doorgegeven complexer is dan gedacht,” vertelt Crean. “Net wanneer je denkt dat je het allemaal door hebt, laat de natuur zien dat we nog veel moeten leren.”

“We weten dat kenmerken die in families voorkomen niet altijd beïnvloed worden door de genen die ouders aan hun kinderen doorgeven. Verschillende niet-genetische erfelijkheidsmechanismen maken het mogelijk voor omgevingsfactoren waar de moeders of vaders mee te maken hebben gehad om de kenmerken van een kind te bepalen. Onze nieuwe ontdekking tilt dat naar een heel nieuw niveau door aan te tonen dat een mannetje sommige van zijn verkregen kenmerken door kan geven aan nageslacht van andere mannen. Maar we weten nog niet of dit ook voor andere soorten geldt.”